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Soldados USA en la Guerra de IRAK.

usa flagLa Guerra de Irak, también conocida como Guerra en Irak, Segunda Guerra del Golfo u Operación Libertad Iraquí en Estados Unidos, Operación Telic en el Reino Unido y, en otros ámbitos, ocupación de Irak, fue un conflicto que comenzó el jueves 20 de marzo de 2003 y finalizó el domingo 18 de diciembre de 2011. Tras finalizar la guerra, se dio paso a una operación de entrenamiento de las tropas iraquíes para combatir la insurgencia y el terrorismo. Esta operación se dio a conocer como Operación Nuevo Amanecer, y representa la continuación de la guerra de Irak, que se inicia al organizar los Estados Unidos una coalición multinacional para la invasión de Irak, estando compuesta por unidades de las fuerzas armadas de los propios Estados Unidos, el Reino Unido y contingentes menores de España, Australia, Dinamarca, Polonia y otros países. La principal justificación para esta operación que ofrecieron el Presidente de los Estados Unidos, George W. Bush y sus aliados en la coalición, fue la falsa afirmación de que Irak poseía y estaba desarrollando armas de destrucción masiva (ADM), violando un convenio de 1991.

Soldado, US Marine Corps, Irak, 2003.

Soldado, Cuerpo de Marines de los Estados Unidos, Irak, 2003.

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Funcionarios de los Estados Unidos sostuvieron, de un modo interesado y tendencioso, que Irak representaba una inminente, urgente e inmediata amenaza a los Estados Unidos, a su pueblo y a sus aliados, así como a sus intereses. Después de la invasión, el Grupo de Investigación en Irak llegó a la conclusión de que Irak había terminado sus programas para desarrollar dichas armas en 1991 y no había ninguna en el momento de la invasión, pero que tenían la intención de reanudar la producción siempre y cuando se levantaran las sanciones. Algunos funcionarios de los Estados Unidos alegaron que Saddam Husein y Al Qaeda habían estado cooperando, pero no hay pruebas de que exista una relación de colaboración. Otras razones para la invasión por parte de los funcionarios incluían las preocupaciones sobre el apoyo financiero de Irak para las familias de terroristas suicidas palestinos, violaciones de los derechos humanos por parte del gobierno iraquí, propagación de la democracia, las reservas de petróleo de Irak, aunque este último ha sido negado por otros funcionarios. No obstante, Irak, no llegó a desarrollar armas nucleares, gracias a la Operación Ópera de Israel, acontecida unos años antes.
Soldado ametrallador, US Marine Corps, Irak, 2003.
Soldado ametrallador, US Marine Corps, Irak, 2003.

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El comienzo de 2004 se caracterizó por una relativa calma en la violencia. Sin embargo, la violencia aumentó durante la primavera con combatientes contra una filial de al-Qaeda, dirigida por Abu Musab al-Zarqawi para ayudar a conducir la insurgencia. A medida que la insurgencia creció hubo un cambio en la orientación de las fuerzas de la coalición hacia las nuevas fuerzas de seguridad iraquíes, cuando cientos de civiles iraquíes y la policía fueron asesinados en los siguientes meses en una serie de atentados masivos. Una organizada insurgencia sunní, con raíces profundas nacionalistas y motivaciones islamistas, era cada vez más poderosa en todo Irak. Los chiitas del Ejército Mahdi también comenzaron a lanzar ataques contra objetivos de la coalición en un intento de tomar el control de las fuerzas de seguridad iraquíes. En las zonas urbanas del sur y el centro de Irak estallaron de luchas guerrillas. La más grave lucha hasta la fecha se inició el miércoles 31 de marzo de 2004, cuando insurgentes iraquíes en Faluya tendieron una emboscada a un convoy de los Estados Unidos en la que cuatro contratistas militares privados fueron asesinados con granadas y disparos de armas pequeñas. Posteriormente, sus cuerpos fueron arrastrados de sus vehículos, golpeados, quemados y colgados en un puente que atraviesa el Éufrates.

Soldado USA, Cuerpo de Marines, Irak, 1991.

Soldado USA, Cuerpo de Marines, Irak, 1991.

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Este hecho, el asesinato de los contratistas, desencadenaría una serie de eventos que acabarían con el delicado equilibrio en Najaf, Faluya y su entorno, llevando a una sucesión de caos y violencia. Así el jueves 1 de abril el general de Brigada Mark Kimmitt promete capturar a los agresores y pacificar la ciudad. El sábado 3 de abril se convierte en el día clave. Por un lado la primera fuerza expedicionaria de los Marines de los Estados Unidos recibe la orden de lanzar una ofensiva sobre Faluya. Y por otro una unidad de operaciones especiales captura en Najaf al lugarteniente de Muqtada al-Sadr, Mustafa al Yacoubi, buscado por el asesinato de un líder chiita que regresó a Irak tras la invasión liderada por EE.UU.. El domingo 4 de abril los Marines comienzan su asalto sobre Faluya, involucrando a más de 2.000 soldados (conocida como la primera batalla de Faluya). Mientras Muqtada al-Sadr comenzaría una revuelta en Najaf, la cual se ha venido llamando en muchos sectores de habla hispana como la batalla del 4 de abril o conocida de otra manera como Batalla de Nayaf. El levantamiento comenzó con protestas debido al cierre de al-Hawza, un periódico de Sadr, la semana anterior, y por el arresto de Mustafa al Yacoubi el Sábado, acabando con un ataque a gran escala sobre las tropas de la coalición. Ambas batallas resultarían un fracaso.

Operador de radio, US Marine Corps, Irak, 2003.

Operador de radio, US Marine Corps, Irak, 2003.

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La Primera Batalla de Faluya se alargaría hasta el primero de Mayo, al retirarse las tropas estadounidenses de la ciudad tras una dura contraofensiva insurgente el día martes 27. Mientras en Najaf, que amanecería el día domingo 4 con un ataque sobre las posiciones de la coalición en la ciudad, la lucha se alargaría hasta el día siguiente sin llegar a pacificar la ciudad. A la larga, el grave deterioro de la situación forzaría a la retirada de las tropas españolas al finales del mismo mes, siendo sustituidas por elementos del 2° Batallón de la “1st Armored Division’s Task Force” (2-37 AR). Los enfrentamientos esporádicos durante el mes de Mayo entre las diferentes facciones iraquíes en la ciudad llevarían finalmente a un duro enfrentamiento entre el 2-37 AR y el ejército del al-Mahdi en el cementerio de Najaf. Agosto sería testigo, de nuevo en Najaf, de nuevos enfrentamientos entre tropas estadounidenses y el ejército del al-Mahdi entorno al cementerio Wādī’ as-Salām. La batalla terminaría 3 semanas después cuando el gran Ayatolá Alī Al-Sīstānī logró con negociaciones el cese de las hostilidades. En noviembre de 2004 se produce la Batalla de Mosul en la cual las fuerzas estadounidenses hicieron una paz civil con el sunnita local.
Soldado USA, Cuerpo de Marines, Irak, 2003.
Soldado USA, Cuerpo de Marines, Irak, 2003.

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Posteriormente la Agencia Central de Inteligencia (CIA) se alió casi exclusivamente con los kurdos, y los Estados Unidos se habían visto como aliado tribal de los kurdos, haciendo el conflicto inevitable. Posteriormente se produce la ofensiva sobre Faluya se reanudó en noviembre de 2004 en la batalla más sangrienta de la guerra hasta la fecha: la segunda batalla de Faluya, descrita por militares de los Estados Unidos como “el más pesado de combate urbano desde la batalla de Hue City en Vietnam“. Durante el asalto, las fuerzas de los Estados Unidos utilizan fósforo blanco como un arma incendiaria contra los insurgentes, generando controversia. Los 46 días de batalla dieron lugar a una victoria de la coalición, con 95 estadounidenses muertos contra 1.350 bajas entre los insurgentes. Faluya fue devastada durante los combates. Las operaciones sobre el terreno comenzaron durante la noche del 7 de noviembre. Atacando desde el oeste y el sur, un batallón iraquí y diversas fuerzas estadounidenses capturaron el Hospital General de Faluya y las aldeas del lado opuesto del río Éufrates, a lo largo del límite occidental de la ciudad. Otras tropas bombardearon el sur de Faluya, mientras desde allí se dirigieron hacia el oeste para asegurar el control sobre el puente Jurf Kas Sukr. Estos ataques iniciales fueron una diversión pensada para distraer y confundir a los insurgentes que dominaban la ciudad.

Soldado paracaidista USA, 101ª División Aerotransportada, Irak, 2003.

Soldado paracaidista USA, 101ª División Aerotransportada, Irak, 2003.

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Después de que los ingenieros de la marina interrumpieran e inhabilitaran el sistema eléctrico en dos subestaciones localizadas al nordeste y noroeste de la ciudad se lanzó el ataque a lo largo de los límites de esta zona. Seis batallones de soldados, moviéndose bajo la cobertura de la oscuridad nocturna, comenzaron el asalto en las primeras horas del 8 de noviembre amparados por una intensa barrera de fuego artillero y aéreo. Entre 10.000 y 15.000 soldados, con 2000 aliados iraquíes al mando del general Richard F. Natonski iniciaron su avance, para atacar después la principal estación de trenes, que fue usada como punto de reposo para las fuerzas siguientes. Para esa tarde y bajo la protección de una potente cobertura aérea, los marines penetraron en los distritos de Hay Naib al-Dubat y al-Naziza, siendo seguidos por los buldóceres blindados de la marina que limpiaron las calles de los escombros producidos en el bombardeo de la mañana. Al día siguiente tomaron el noroeste de la ciudad y poco después del anochecer del 9 de noviembre informaron que habían alcanzado la autopista 10 a su paso por el centro. El día 10 lo ocuparon, dedicándose luego a limpiar las manzanas de pisos situadas en su sector norte de bolsas de resistentes infiltrados. Tras encabezar el asalto a la difícil zona conocida como Distrito Jolan, el batallón 3/5 de los marines sufrió 19 muertos y 246 heridos, uno de los cuales murió a consecuencia de sus heridas en 2012.
Soldado paracaidista, 101ª Airborne División, Irak, 2008.
Soldado paracaidista, 101ª Airborne División, Irak, 2008.

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Aunque para el 13 de noviembre la mayoría de la lucha había remitido, los marines continuaron haciendo frente a insurgentes aislados y escondidos por toda la ciudad. Para el 16 de noviembre, tras nueve días de lucha, la comandancia de los marines describía la acción como una limpieza de bolsas de resistencia. Ese día cruzaron al sector meridional y el 17 ocupaban la mayor parte de la ciudad menos el extremo sur que fue tomado el 19 de noviembre. Esporádicas luchas se sucedieron hasta el 23 de diciembre. La batalla fue una verdadera guerra urbana, casa por casa, y para evitar bajas los norteamericanos destruyeron con aviones o tanques los edificios con insurgentes, aumentando de este modo las bajas civiles. La actuación norteamericana estuvo sujeta a controversias: la agencia de noticias AP informó de que a los hombres que estaban en edad militar e intentaban abandonar la ciudad se les hizo volver atrás. Igualmente, el 16 de noviembre NBC News mostró unas imágenes en las que se veía a un marine asesinando a un luchador iraquí herido. En el vídeo se le escucha afirmar al soldado que el iraquí se está haciendo el muerto. La Armada determinó después que el marine “actuó en defensa propia”. Para finales de enero de 2005 las unidades de combate de los EEUU comenzaron a abandonar el área.

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Soldado USA, US Marine Corps, Irak, 2003.

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La batalla se convirtió en la más sangrienta de la guerra y de todas aquellas en las que hubieran participado tropas de los EEUU desde Vietnam. Se realizaron comparaciones con la batalla de Hue y la campaña del Pacífico de la Segunda Guerra Mundial. Las fuerzas de la coalición sufrieron un total de 107 muertos y 613 heridos durante toda la operación. De ellos, 95 de los fallecidos fueron norteamericanos, 8 iraquíes y 4 británicos, mientras que los heridos fueron respectivamente 560, 43 y 10. Las estimaciones de las bajas insurgentes son complicadas debido a la ausencia de datos oficiales. La mayoría cree que el número de milicianos muertos oscila entre 1.200 y 1.500, con algunos cálculos tan altos como 2.000. Asimismo, las fuerzas de la coalición capturaron aproximadamente 1.500 insurgentes durante la operación. Varios combatientes norteamericanos denunciaron que algunas unidades iraquíes desertaron en plena batalla. La Cruz Roja calculó a su término que unos 800 civiles habían perdido la vida durante el ataque, aunque otras fuentes establecieron la cifra de 6.000 muertos y otros tantos heridos. Según algunas estimaciones, fueron destruidas 36.000 viviendas, 9.000 comercios, 65 mezquitas, 60 escuelas y toda la infraestructura de la ciudad. Otros calculan que de sus aproximadamente 50.000 edificios fueron destruidos entre 7.000 y 10.000 y entre la mitad y dos tercios de los restantes presentaban daños considerables.

Teniente, US Marine Corps, Irak, 2003.

Teniente, US Marine Corps, Irak, 2003.

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La destrucción de una sesentena de mezquitas de las doscientas que había fue justificada aduciendo que muchas de ellas habían sido utilizadas como escondites de armamento y puntos fuertes por las milicias islámicas. A pesar de todo, la batalla no llegó a ser el decisivo enfrentamiento que los militares de EEUU habían esperado. Se cree que algunos de los insurgentes foráneos, incluido Zarqaui, habían huido antes del comienzo del asalto dejando detrás suyo a los combatientes locales. Las operaciones militares posteriores contra las posiciones insurgentes no fueron efectivas en su intento de arrastrarlos hacia una batalla abierta y para septiembre de 2006 la situación se había deteriorado hasta el punto de que la provincia de Al Ambar estaba considerada por los marines bajo control total de la insurgencia, sobre todo su capital Ramadi y con la única excepción de la “pacificada” Faluya.

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Seguridad privada Británica, Irak, 2003.

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