Soldados Japoneses, 1931-1942.

La Segunda Guerra Chino-Japonesa, transcurrió entre los años 1937 y 1945, en el marco de la Segunda Guerra Mundial. Comenzó cuando el ejército Japonés, que ya controlaba Manchuria, inició la invasión del norte y el este de China. La invasión concluyó con la rendición de Japón en 1945. En chino, esta guerra es conocida como Guerra de Resistencia anti-Japonesa del Pueblo de China.

La segunda guerra sino-japonesa supuso la culminación de la tensión creciente entre China y Japón, que se remontaba a la anterior guerra entre los dos países. Tras la primera guerra sino-japonesa, Japón había incorporado ya Taiwán a su territorio, y los planes expansionistas de este país continuarían durante el principio del siglo XX.

Al final de la Primera Guerra Mundial, el Tratado de Versalles (1919) había concedido a Japón numerosos privilegios comerciales en China, que causaron un gran resentimiento entre la población y que desembocó en las protestas populares del Movimiento del Cuatro de Mayo en ese día del año 1919.

Oficial de Infantería porta-estandarte, Shanghai, Agosto de 1937.

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A partir de 1931, Japón establecía el estado títere de Manchukuo en Manchuria, ante la impotencia de la República de China, gobernada por el partido nacionalista Kuomintang (KMT), que parecía incapaz de garantizar la integridad territorial del país. Esta tensión creciente se convertiría en una guerra abierta el 7 de julio de 1937, tras el incidente del Puente de Marco Polo, cuando tropas japonesas estacionadas en Manchuria se enfrentaron al ejército de la República de China en las cercanías del Puente de Marco Polo, unos veinte kilómetros al oeste de Pekín. Esta batalla comenzó porque las tropas japonesas creían erróneamente que uno de sus hombres había sido hecho prisionero por los chinos. Japón exigió disculpas formales a China, lo cual fue rechazado por el hombre fuerte de China en aquellos momentos, el Generalísimo Chiang Kai-shek, quien ordenó al ejército luchar contra los japoneses en el norte y el 14 de agosto mandó a la fuerza aérea del ejército chino a bombardear los barcos de la marina japonesa anclados frente a las costas de Shanghái.

Soldado de 2ª clase, Infantería, Pekín, Julio de 1937.

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Pocos días antes del estallido de los combates en Shanghái se habían extendido los choques en el norte: el 9 de agosto las unidades japonesas habían recibido orden de eliminar a las chinas que habían avanzado en Chahar y amenazaban la retaguardia del Ejército de China Septentrional, responsable de la zona al sur de Manchukuo. Mientras, el Ejército de Guandong avanzó desde Manchukuo y tomó Zhangbei, al Sur. Entre finales de agosto y mediados de octubre, unidades del Ejército de Guandong al mando del teniente general Hideki Tōjō continuaron avanzando por la provincia de Chahar siguiendo el ferrocarril Pekín-Suiyuan. En la región de Pekín-Tianjin, se formó a finales de agosto un nuevo ejército con dos ejércitos, en total cerca de cien mil hombres en ocho divisiones, que avanzaron a lo largo de las líneas férreas Pekín-Tianjin y Pekín-Pukou, rodeando ambos flancos de Baoding. Tras derrotar a un ejército chino cuatro veces más numeroso pero poco cohesionado y mal armado, tomaron la ciudad el 24 de septiembre. A comienzos de octubre y gracias a los continuos avances, en mando local comenzó a planear la persecución de las fuerzas chinas hasta Nankín y Wuhan.

Teniente, 117º Regimiento de Infantería, 108º División de Infantería, verano de 1938.

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En el oeste, también continuaron los avances japoneses, que capturaron Taiyuan el 9 de octubre de 1937. En el avance hacia el sur, tras un breve respiro, el II Ejército tomó Jinan el 26 de diciembre. A finales de año el frente se extendía desde el norte de la provincia de Shanxi al oeste hasta las orillas del Yangzi más al este. Jiang estaba convencido de la imposibilidad de derrotar por sí solo a Japón, pero contaba con ganar la guerra si se cumplían tres condiciones: que China pudiese continuar su resistencia ante el avance japonés, que las potencias (especialmente la URSS) interviniesen contra Japón y si este se avenía a pactar. Jiang confiaba en poder lograr que la URSS atacase Japón, con el que mantenía malas relaciones por la rivalidad mutua en el norte de China y Manchuria. En noviembre de 1937 se envió una delegación secretamente a la URSS, con la que había firmado un tratado de no agresión en agosto (21 de agosto de 1937), a solicitar su ayuda. Anteriormente, a finales de julio, el gobierno chino había tratado de lograr el apoyo de las potencias, alegando la infracción japonesa del Tratado de las Nueve Potencias. Estas se reunieron del 3 al 24 de noviembre de 1937 en Bruselas, pero no adoptaron las sanciones económicas ni aprobaron la ayuda militar y financiera que esperaba el Gobierno de Nankín. Los Estados Unidos y Japón se opusieron a las medidas contra Japón defendidas por la URSS, que acabó retirándose de la conferencia, para disgusto de Nankín.

Coronel con uniforme de campo, 1935.

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 La pasividad occidental hizo a Jiang más dependiente de la URSS. Durante el primer año y medio de guerra Jiang trató de convencer a Stalin para que atacase Japón, sin éxito, aunque este no se negase nunca rotundamente para causar el fin de la resistencia china y un acuerdo sino-japonés. La violenta reacción china provocó la movilización del Ejército Imperial Japonés, que en poco tiempo había logrado hacerse con el control de la región de Pekín y Tianjin en el norte, y que luego atacó a la bahía de Hangzhou en el sur. La guerra abierta con Japón puso fin a los intentos de Chiang Kai-shek de unificar el país. Entre agosto un ejército japonés de 300.000 hombres atacó Shangai, los chinos los duplicaban en número, pero la superioridad nipona en disciplina y tecnología inclinó la batalla a su favor, en noviembre de ese año la ciudad ya estaba bajo poder de las tropas japonesas, a un costo de 250.000 chinos muertos. Mientras otra fuerza japonesa de 140.000 nipones atacó Taiyuan y Xinkou, los defensores chinos (580.000 en la primera y 280.000 en la segunda) fueron vencidos tras dos meses de feroces combates, los chinos tuvieron 200.000 muertos.

Soldado de 2ª clase, 1er. Regimiento de Caballería, Manchuria, 1931.

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En menos de un año el ejército japonés ocupó la mayor parte de la franja costera oriental de China, controlando los principales centros de producción económica. Al régimen títere de Manchukuo se sumaron otros tres regímenes títeres, uno en Mongolia Interior, que los japoneses querían separar de China como habían hecho con Taiwán y Manchuria, y otros dos regímenes títeres en Pekín y Nankín. En esta última ciudad las tropas japonesas entraron el 13 de diciembre de 1937 desencadenando una campaña de extraordinaria violencia contra la población civil, la llamada masacre de Nankín, en la que fueron violadas más de 7.000 mujeres, y murieron miles de personas (las estimaciones varían desde unas 20.000 a 200.000 víctimas, según las fuentes). La invasión japonesa permitió así al Partido Comunista reagruparse en su base norteña de Yan’an, ciudad desde la cual controlaban una parte de Shaanxi y de Mongolia Interior, así como la totalidad de Gansu y Ningxia. Muchos intelectuales afines al Partido Comunista, como la escritora Ding Ling, se unieron a los comunistas en Yan’an, mientras el régimen debilitado de Chiang Kai-shek mantenía un control tenue sobre el sur de China desde la capital provisional de Chonqqing.

Cabo, 13º Regimiento de Infantería, 6ª División Infantería, Manchuria, 1932.

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A inicios de 1938 el KMT (Kuomintang, o Partido Nacionalista de China) ordenó un contraataque en Xuzhou, se prepararon más de 600.000 hombres que sorprendieron al enemigo, que contaba sólo con 240.000 soldados en la zona. Sin embargo, el poder del ejército nipón se demostró nuevamente cuando en dos semanas la ofensiva fracasó y los chinos hubieron de retirarse con 100.000 bajas. Al final la batalla únicamente contribuyó a debilitar aún más la posición del KMT. A mediados de ese año se produjo la mayor batalla de la guerra, la de Wuhan, cuando un ejército japonés de 350.000 hombres al mando de Príncipe Kan’in Kotohito atacó la estratégica ciudad de Wuhan a orillas del río Yangtsé. Chiang Kai-shek no estaba dispuesto a perderla por lo que movilizó 1.100.000 hombres para su defensa (incluyendo muchas de sus tropas de élite); los japoneses vieron en esta batalla la oportunidad de aniquilar las principales fuerzas del KMT, por lo que decidieron lanzar un ataque de pinza para rodear a sus enemigos en torno a la ciudad.

Capitán, 104º  Regimiento de Artillería, Canton, 1938.

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Dicho plan fracasó: los chinos se defendieron ferozmente causándo graves bajas a sus rivales, aunque la ciudad terminó cayendo en manos japonesas, no sin que las tropas chinas lograran evacuarla e impedir su aniquilamiento. Los chinos sufrieron 400.000 bajas militares y 500.000 civiles, los japoneses 140.000. Tras esta batalla los japoneses detuvieron su avance y el frente empezó a estancarse. Ese mismo año los japoneses destruían una fuerza china de 200.000 hombres en Nanchang en respuesta los chinos contraatacaron logrando sus primeras victorias importantes en Changsha y otra en Guangxi. Para hacer retroceder a los chinos, el Ejército Imperial Japonés ordenó una ofensiva en todo el frente durante el invierno de 1939 a 1940, por eso se la llamó la Ofensiva de Invierno, 850.000 soldados japoneses fueron usados, tomados por sorpresa los chinos apenas tenían 550.000 para hacerles frente. Aunque los japoneses tuvieron éxito en la ofensiva, a la larga fue un fracaso ya que los chinos resistieron y ellos podían reemplazar las bajas más fácilmente que sus enemigos.

Soldado de 1ª clase, 2ª División de Infantería, Manchuria, 1931.

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La entrada de los Estados Unidos en la Segunda Guerra Mundial a finales de 1941 frenó el avance japonés en China. Al igual que en China, la esperanza japonesa de una victoria rápida sobre los Estados Unidos no se concretó, y la llegada al Océano Pacífico de tropas estadounidenses convirtió a la guerra con China en una carga para Japón. A mediados de 1940 los chinos ya se habían recuperado de la ofensiva invernal, y atacaron con éxito Zaoyang y Yichang. El año siguiente los chinos recuperaron Henan y Shanggao. En tanto que los japoneses lanzaron una ofensiva en el sur de Shanxi y recuperaron Changsha, cuando los japoneses intentaron recuperarla en 1942 300.000 chinos los rechazaron. Tras esto los chinos tomaron Zhejiang y Jiangxi con 300.000 hombres, lo mismo paso con la provincia de Hubei y en Changde, pero no fue hasta 1944 cuando los líderes japoneses mostraron interés en China de nuevo.

Comandante, 82º Regimiento de Infantería, 21 División de Infantería, 1939.

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Debido a la presencia de bases aéreas estadounidenses en China, Japón lanzó la operación Ichi Go con 400.000 soldados, cuyo objetivo era eliminar estas bases, con lo que detendría los bombardeos en las islas japonesas. Además, se formaría un enlace terrestre con la guarnición japonesa en la Indochina francesa. La operación fue un éxito, pero las bases estadounidenses fueron trasladadas a las recién capturadas Islas Marianas, y los bombardeos sobre Japón continuaron. La rendición de Alemania en mayo de 1945 selló finalmente el destino de Japón, ya que permitió al victorioso Ejército Rojo soviético intervenir en Manchuria el 8 de agosto de ese año, dos días después de que la bomba atómica fuese lanzada por los Estados Unidos sobre la ciudad japonesa de Hiroshima y un día antes de que otra bomba fuese lanzada sobre Nagasaki. Estos hechos forzarían la rendición japonesa y su retirada de Asia continental.

Soldado de 1ª Clase, Cuerpo protector de trenes, Manchukuo, 1932.

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El final de la guerra supuso la salida definitiva de Japón del territorio chino. Todo el territorio ocupado, así como Manchuria y Taiwán, volvían a estar bajo soberanía nominal china, y Chiang Kai-shek restablecía el gobierno de Nankín. Sin embargo, las fuerzas comunistas de Yan’an, muy fortalecidas por los años de guerra y por la intervención soviética en Manchuria, aumentaban su control sobre numerosas zonas de la China rural. La salida de los japoneses daba paso así a una guerra civil abierta entre el KMT de Chiang Kai-shek y los comunistas de Mao Zedong. Corea dejó de ser japonesa y se dividió en dos partes: Corea del Norte, la parte apoyada por los soviéticos y Corea del Sur apoyada por Estados Unidos que años más tarde, comenzaría la Guerra de Corea.

General, 8ª División de Infantería, Armada de Kuangtung, provincia de Jehol, 1933.

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