Douglas A-4 SKYHAWK.

El Douglas A-4 Skyhawk es un avión de ataque a tierra con capacidad para operar desde portaaviones diseñado en los años 1950 para la Armada y el Cuerpo de Marines de los Estados Unidos. El Skyhawk, un avión con ala en delta propulsado por un turborreactor, fue producido por la compañía Douglas Aircraft Company, y posteriormente por McDonnell Douglas. Originalmente era denominado A4D por el sistema de designación de aeronaves de la Armada estadounidense de 1922, y cuando se estableció el sistema unificado en 1962 pasó a llamarse A-4. Cincuenta años después de su primer vuelo, y habiendo jugado papeles clave en la Guerra de Vietnam, la Guerra del Yom Kippur, y la Guerra de las Malvinas, algunos de los casi 3.000 Skyhawks producidos aún están en servicio con varias armas aéreas del mundo.

Douglas A-4 M Skyhawk , VF-126 ‘Bandits’, U.S. Navy.

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El desarrollo del A-4 se realizó en un tiempo récord, lo que permitió su uso en la Guerra de Vietnam y cumplir una destacada función en apoyo a las unidades terrestres y de superficie. El Skyhawk fue diseñado por Ed Heinemann de Douglas Aircraft Company en respuesta a una convocatoria de la Armada de los Estados Unidos de un jet de ataque para reemplazar a los antiguos A-1 Skyraider. Heinemann optó por un diseño en el que se redujera al mínimo su tamaño, peso y complejidad. El resultado fue una aeronave que pesaba sólo la mitad de la especificación de peso que había dado la Marina. Tenía un ala tan compacta que no necesita ser plegada para su transporte en portaaviones.

 Douglas A-4 F Skyhawk, Blue Angels, U.S. Navy, 19 74-1986.

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El primer prototipo, apareció en 1954 y estableció el diseño estándar de los aviones de después de la Segunda Guerra Mundial con una ala delta baja , tren de aterrizaje triciclo, y un solo turborreactor en la parte trasera del fuselaje, con dos tomas de aire en los lados del fuselaje. La cola es de diseño cruciforme, con un estabilizador horizontal montado sobre el fuselaje. El armamento se componía de dos cañones Colt Mk 12 de 20 mm, uno en cada raíz alar, con 200 cartuchos por arma, además de una gran variedad de bombas, cohetes y misiles transportados en un punto de anclaje bajo el fuselaje central y dos debajo de cada ala.

Douglas A-4 M Skyhawk, VF-126 Bandits, U.S. Navy.

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El diseño de la A-4 es un buen ejemplo de la sencillez como virtud. La elección de un ala delta, por ejemplo, la velocidad y maniobrabilidad combinados con una gran capacidad de combustible, de pequeño tamaño y, por tanto, no requiere alas plegables, aunque a expensas de la eficiencia de la velocidad de crucero. Los slats están diseñados para soltarse automáticamente a la velocidad adecuada (miden la gravedad y la presión del aire), eso conlleva el ahorro de peso y el espacio debido a la omisión de la actuación de motores e interruptores.

A-4 H Skyhawk, 109º IDF-AF, Israel, Mayo de 1970.

A-4 H Skyhawk, 109º Israel Defence Force/Air Force, Israel, Mayo de 1970.

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Como el tren de aterrizaje principal no penetra en el cuerpo principal de ala, fue diseñado para que solo se retracte cuanto la misma rueda estuviera dentro del ala y la estructura del tren de aterrizaje se alojara en la parte inferior del ala. La estructura del ala en sí podría ser más leve con la misma fuerza global y la ausencia de un mecanismo de plegado del ala más peso reducido. Esto es lo contrario de lo que puede suceder a menudo en el diseño de las aeronaves, donde un pequeño aumento de peso en un área conduce a un aumento de los compuestos de peso en otras áreas para compensar, lo que lleva a la necesidad de una aeronave más potente, motores más pesados y generando un círculo vicioso.

 
A-4 C Skyhawk, Grupo 4 de Caza, Fuerza Aérea Argentina, Guerra Islas Malvinas, Mayo de 1982.

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El A-4 fue pionero en el concepto de avión cisterna aire-aire. Esto permite el suministro de combustible a aviones del mismo tipo y a otros, eliminando la necesidad de aviones cisterna, lo que da una ventaja particular cuando se opera desde portaaviones pequeños en armadas pequeñas o se opera en lugares remotos. Esto genera una gran flexibilidad táctica y re-asegura las fuerzas en caso de perder los cisternas. Un A-4 configurado como cisterna llevaba en el centro de su fuselaje un gran tanque externo de combustible con una manguera en una bobina y una sección de popa extensible que ancla el depósito de re-abastecimiento del otro avión.

Douglas A-4 Skyhawk AF, VF-1 ‘Falcoes’, Marinha do Brasil, 2006.

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Este avión se configura sin armamento y es lanzado primero, antes que los aviones de ataque. Los aviones de ataque pueden ser armados al máximo , con el combustible necesario para despegar cargados de tal manera, con los tanques de combustible casi a la mitad. Una vez en el aire, proceden a llenar sus tanques desde los A-4s. Así pueden salir con armamento completo y combustible completo. Raramente usado en el servicio estadounidense desde que el KA-3 Skywarrior está disponible, el F/A-18E/F Super Hornet también incluye esta capacidad.

Douglas A-4 Skyhawk KU, Kuwait Air Force, Ahmad al-Jabar AB, 1985.

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El A-4 también fue diseñado para ser capaz de hacer un aterrizaje de emergencia, en caso de fallo hidráulico, sobre sus dos tanques casi siempre transportados por estos aviones. Estos aterrizajes producían sólo daños menores en la proa de la aeronave que puede ser reparado en menos de una hora. Ed Heinemann tenía un gran cartel en su oficina recordando el Principio KISS que es un acrónimo que corresponde a la frase en inglés «Mantenlo simple, estúpido» (Keep It Simple, Stupid). Sea verdad o no, este principio fue aplicado al diseño de A-4. Heinemann debería ser felicitado por este diseño, ya que el A-4 sin duda es un ejemplo brillante de la aplicación de ese principio de diseño de las aeronaves.

Douglas A-4 E Skyhawk, VA-12, US Navy, USS Franklin D. Roosevelt.

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La Armada emitió un contrato para el tipo el 12 de junio de 1952, y el primer prototipo voló en la Base Aérea Edwards, California el 22 de junio de 1954. Las entregas a la Armada y Cuerpo de Marines de los Estados Unidos ( escuadrones VA-72 y VMA-224, respectivamente) se iniciaron a finales de 1956. El Skyhawk se mantuvo en producción hasta 1979, con un total de 2.960 aviones construidos, incluyendo 555 de dos plazas para instrucción. El último A-4 de producción, un A-4M destinado a un escuadrón de los Marines, tenía las banderas de todos los países donde operaba, pintadas en la protuberancia de la aviónica.

Douglas TA-4 J Skyhawk, versión entrenador, VC-13, U.S. Navy.

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Los Skyhawks fueron el principal bombardero liviano de la Armada de los Estados Unidos usado sobre Vietnam del Norte en los primeros años de la Guerra de Vietnam mientras la Fuerza Aérea usaba el F-105 Thunderchief supersónicos; pero fueron reemplazados más tarde por el A-7 Corsair II como bombardero liviano de la Marina. Los Skyhawks llevaron a cabo los primeros ataques estadounidenses en el conflicto, y un Skyhawk de los Marines se cree que fueel último avión estadounidense que lanzó bombas sobre Vietnam.

Douglas A-4N ‘Skyhawk II’, U.S. Navy, Palmdale, California, USA, 1972.

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Aviadores navales famosos que volaron el Skyhawk incluyen al Teniente Comandante Everett Álvarez Jr. y John McCain, además del Comandante James Stockdale. El 1 de mayo de 1967, un A-4C Skyhawk piloteado por el Tte Cdte. Theodore R. Swartz del VA-76 a bordo del portaaviones USS Bon Homme Richard (CV-31), derribó un caza norvietnamita MiG-17 con un cohete no guiado Zuni siendo la única victoria aire-aire del Skyhawk sobre Vietnam. Desde 1956 en adelante, los Skyhawks de la Marina fueron los primeros aviones en ser armados con el AIM-9 Sidewinder fuera de Estados Unidos. En las misiones de ataque llevaban este armamento aire-aire para propósitos defensivos .

A-4 Skyhawk, 116º IDF-AF, Israel, Octubre de 1971.

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En la primera mitad de los 60, los escuadrones estándar de la Marina de A-4B Skyhawk fueron asignados para proveer protección de caza diurna a los aviones de guerra antisubmarina operando de algunos portaaviones de guerra antisubmarina Clase Essex, estos aviones mantuvieron su capacidad de ataque terrestre y anti-buque. El armamento primario aire-aire consistía de dos cañones internos de 20 mm Colt y eran capaces de transportar misiles AIM-9 Sidewinder en los puntos de enganche bajo las alas, los que más tarde fueron aumentados en dos , dando la posibilidad de trasportar 4 misiles aire-aire. Sólo dos derribos confirmados se atribuyen al A-4 ambos con cohetes Zuni diseñados para atacar blancos terrestres.

Douglas A-4 C Skyhawk, Fuerza Aérea Argentina, 1982.

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La primera pérdida de un A-4 en combate ocurrió el 5 de agosto de 1964, cuando el Teniente Álvarez, del VA-144 a bordo del USS Constellation, fue derribado cuando atacaba lanchas torpederas de Vietnam del Norte. Álvarez se eyectó sin novedades tras ser alcanzado por artillería antiaérea (AAA) siendo el primer prisionero de guerra naval de la guerra; siendo liberado por prisionero el día 12 de febrero de 1973. El último A-4 perdido en combate, fue en el año 2003 durante la guerra del golfo.

A-4 Skyhawk KU, Kuwait Air Force, Guerra del Golfo, 1990.

Douglas A-4 Skyhawk KU, Kuwait Air Force, Guerra del Golfo, 1990.

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Especificaciones técnicas

Especificaciones Generales

  • Tripulación: 1 (2 en las versiones TA-4).

  • Longitud: 12,22 m

  • Envergadura: 8,38 m

  • Altura: 4,57 m

  • Superficie alar: 24,15 m2

  • Perfil alar: NACAA 0008-1,1-25 en la raíz / NACAA 0005-0,825-50 en la punta.

  • Peso vacío: 4.749 kg

  • Peso cargado: 8.318 kg

  • Peso útil: 6.387 kg

  • Peso máximo al despegue: 11.136 kg

  • Planta motriz:turborreactor Pratt & Whitney J52-P8A (Westinghouse J52 de 5.100 kilos de empuje para A4-AR).

    • Empuje normal: 41 kN de empuje.

Rendimiento

  • Techo de servicio: 40.000 pies

Armamento

  • Armas de proyectiles: 2 x cañón 20 mm con 200 disparos cada uno

  • Puntos de anclaje: Un punto central y cuatro bajo las alas con una capacidad de 4.500 kg, para cargar una combinación de:

    • Bombas: Bombas Mk81, Mk82, tanques de napalm

    • Cohetes: Cohete Zuni, cohetes de 70 mm y de 127 mm

    • Misiles: AIM-9L Sidewinder (AIM-9m para la Argentina)

Aviónica

Radar AN/APG-53A, computadora de navegación AN/ASN-41 (Westinghouse APG-66 para el A4-AR).

Dos A-4 B Skyhawk, VA-81,USS Forestall, U.S. Navy, 1963.

Dos A-4 B Skyhawk, VA-81,USS Forestall, U.S. Navy, 1963.

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