Soldados Fuerza Aérea USA, 2ª Guerra Mundial.

usa flagLas Fuerzas Aéreas del Ejército de Estados Unidos (en inglés: United States Army Air Forces, USAAF o AAF) fue el arma de aviación militar independiente del Ejército de los Estados Unidos durante e inmediatamente después de la Segunda Guerra Mundial, esta era la sucesora del Cuerpo Aéreo del Ejército de los Estados Unidos y fue la precursora directa de la actual Fuerza Aérea de los Estados Unidos, y existió formalmente entre 1941 y 1947.

La AAF era un componente del Ejército de Estados Unidos, que en 1942 fue dividido funcionalmente por orden ejecutiva en tres fuerzas autónomas: las Fuerzas Terrestres del Ejército, los Servicios de Logística (que en el año 1943 se convirtió en las Fuerzas de Logística del Ejército) y las AAF. Cada una de estas fuerzas tenía un general comandante que dependía directamente del Jefe de Estado Mayor del Ejército de los Estados Unidos.

La AAF administraba todos los componentes de la aviación militar que anteriormente estaban distribuidos entre Cuerpo Aéreo del Ejército, el Cuartel General de la Fuerza Aérea y los comandantes de área de los cuerpos de la fuerzas terrestres, y de esta forma se convirtió en la primera organización aérea del Ejército de Estados Unidos en controlar sus propias instalaciones y personal de apoyo.

Navegador de bombardero,335º Escuadrón de Bombarderos, Europa, 1945.
Navegador de bombardero, 335º Escuadrón de Bombarderos, Europa, 1945.

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En la práctica, la AAF era virtualmente autónoma al interior del Ejército. En su tamaño máximo la AAF tenía más de 2,4 millones de hombres y mujeres prestando servicio y cerca de 80.000 aviones en el año 1944, y 783 bases domésticas en diciembre de 1943. Para el Día VE tenía 1,25 millones de hombres estacionados en ultramar y operaba más de 1.600 aeródromos en el mundo.

El Cuerpo Aéreo se convirtió en las Fuerzas Aéreas del Ejército en junio de 1941 para proporcionar al arma aérea una mayor autonomía con la cual poder expandirse en forma más eficiente, y proveer una estructura para escalones de comando adicionales que se requerían para una fuerza vastamente más grande. Aunque otras naciones ya tenían fuerzas aéreas separadas e independientes del ejército o la armada (tales como los británicos con la Real Fuerza Aérea y los alemanes con la Luftwaffe), la AAF permaneció como una parte del Ejército de Estados Unidos hasta que la Fuerza Aérea de Estados Unidos fue creada en septiembre de 1947. Sin embargo, en su expansión y la conducción de la guerra, la AAF se convirtió en mucho más que solo un arma de una organización más grande.

Piloto Bombardero B-26, 77º Escuadrón de bombarderos, USA, 1942.
Piloto Bombardero B-26, 77º Escuadrón de bombarderos, USA, 1942.

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Hacia el final de la Segunda Guerra Mundial, la AAF había pasado a ser virtualmente un servicio independiente. Por reglamento y orden ejecutiva, la AAF era una agencia subordinada del Departamento de Guerra de Estados Unidos encargado con la organización, entrenamiento y el equipamiento de las unidades de combate, limitado en responsabilidad a los Estados Unidos continentales, como lo era las Fuerzas Terrestres del Ejército y las Fuerzas Logísticas del Ejército.

En realidad, los Cuarteles Generales de la AFF controlaban la conducta en todos los aspectos de la guerra aérea en todo el mundo, determinando la política aérea y la impartición de órdenes sin transmitirlas a través del Jefe de Estado Mayor. Este contraste entre la teoría y la práctica es… fundamental para comprender a la AAF. El 13 de agosto de 1941, la División de Planes para la Guerra Aérea (en inglés: Air War Plans Division, AWPD) de la USAAF entregó su plan para una estrategia aérea global, AWPD/1.

Piloto de caza P-39, 77º Escuadrón, USA, 1941.

Piloto de caza P-39 Airacobra perteneciente al  77º Escuadrón, USA, 1941.

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Formalmente conocida como “Anexo 2, Requerimientos Aéreos” a “El Programa Victoria”, un plan de estimaciones estratégicas que involucraba a todas las fuerzas militares de Estados Unidos, el plan estaba preparado de acuerdo con la políticas estratégicas establecidas a principios de ese año en el acuerdo Conferencia de estados mayores estadounidenses-británicos (ABC–1) con la Mancomunidad Británica de Naciones y el plan de guerra estadounidense Rainbow 5.

Las cifras pronosticadas, a pesar de los errores de planeación por la carencia de información precisa acerca de la meteorología y el compromiso económico alemán, estuvieron dentro del 2% de las unidades y del 5,5% del personal finalmente movilizado, y predijeron exactamente el marco de tiempo de cuando ocurriría la invasión de Europa por parte de los Aliados. El AWPD/1 requería una defensa aérea del hemisferio occidental, una defensa estratégica contra Japón en el Pacífico y un bombardeo estratégico usando 6.800 bombarderos contra Alemania, donde había identificado 154 blancos claves de la infraestructura económica alemana que consideraba vulnerables a una campaña sostenida.

Piloto, 14º Escuadrón fotográfico de reconocimiento, Europa, 1944.

Piloto, 14º Escuadrón fotográfico de reconocimiento, Europa, 1944.

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Un requerimiento de 7.500 aviones, que incluía al bombardero intercontinental B-36 (en ese momento aún en fase de diseño), era demasiado grande para que la industria estadounidense pudiera lograrlo en la práctica, y por eso se incluyó en el AWPD/1 un plan provisional para atacar a Alemania con 3.800 bombarderos.

El AWPD/1 fue aprobado por el General Marshall y el Secretario de Guerra Henry Stimson en septiembre de 1941. Aunque la guerra comenzó antes de que el plan pudiera ser presentado a Roosevelt, se convirtió en la base para establecer la producción de aviones y los requerimientos de entrenamiento usados durante la guerra, y el concepto de una ofensiva de bombardeo estratégico contra Alemania se convirtió en política del gobierno de Estados Unidos, en acuerdo con la política estratégica de Estados Unidos establecida en el plan Rainbow 5, como el único medio disponible para que Estados Unidos pudiera llevar la guerra a Alemania.

En agosto de 1942, Roosevelt pidió una revisión de los requerimientos aéreos propuestos. El plan AWPD/42 fue presentado el 6 de septiembre de 1942, y aunque nunca fue aceptado por la Armada de Estados Unidos, sus estimaciones revisadas (que más que doblaban los requerimientos de producción a cerca de 150.000 aviones de todos los tipos, incluyendo aquellos de la Armada y las exportaciones a los Aliados) guiaron a la Administración Roosevelt durante el año 1943.

Tripulante Bombardero B-17E, 340º Escuadrón de Bombarderos, U.S.A, 1942.

Tripulante Bombardero B-17E, 340º Escuadrón de Bombarderos, U.S.A, 1942.

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Posteriomente las estimaciones fueron reducidas a 127.000, de los cuales 80.000 eran aviones de combate. Como sus predecesores, el AWPD/42 estableció un plan estratégico para el bombardeo diurno de Alemania mediante el uso de bombarderos pesados sin escoltas, pero también incluía un plan similar para atacar a Japón. Desafortunadamente los bombarderos B-17 de la Octava Fuerza Aérea sólo habían realizado seis misiones con relativamente poca oposición cuando el plan AWPD/42 fue realizado, y se repitió el error previo del AWPD/1 de descartar la necesidad y la factibilidad de escoltas de caza de largo alcance. Ambos planes requerían la destrucción de la Fuerza Aérea Alemana como un requisito necesario antes de llevar a cabo las campañas contra los blancos económicos prioritarios.

El AWPD/1 estableció cuatro conjuntos de blancos, mostrados en orden de prioridad: producción de electricidad, transporte continental, producción de petróleo y Berlín; mientras que el AWPD/42 revisó las prioridades, colocando primero las instalaciones de submarinos, seguidas por el transporte, producción de electricidad, producción de petróleo y la producción de caucho.

Tripulante Bombardero B-17E, 340º Escuadrón de bombarderos, USA, 1942.

Tripulante Bombardero B-17E, 340º Escuadrón de bombarderos, USA, 1942.

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Las Fuerzas Aéreas del Ejército de Estados Unidos tuvieron el 12% de las 936.000 bajas de combate sufridas por el Ejército durante la Segunda Guerra Mundial. 88.119 tripulantes murieron en servicio. 52.173 fueron bajas por muerte en combate: 45.520 muertos en combate, 1.140 murieron por la gravedad de sus heridas, 3.603 fueron desaparecidos en combate y declarados muertos y 1.910 fueron declarados muertes en combate por otras causas no hostiles.

Entre los servicios militares y navales de Estados Unidos, sólo las Fuerzas Terrestres del Ejército sufrieron mayor cantidad de muertes en combate. 35.946 muertes de no combate incluyen 25.844 en accidentes aéreos, más de la mitad de los cuales ocurrieron en Estados Unidos Continentales. 63.209 miembros de la USAAF fueron bajas por otras causas de combate. 18.364 fueron heridos en combate y requirieron de evacuación médica y 41.057 fueron capturados y se convirtieron en prisioneros de guerra. Sus bajas fueron el 5,1% de su dotación, comparado al 10% del resto del Ejército.

Tripulante Bombardero B-18, 40º Escuadrón de bombarderos, U.S.A, 1941.

Tripulante Bombardero B-18, 40º Escuadrón de bombarderos, U.S.A, 1941.

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El total de aviones perdidos por la AAF desde diciembre de 1941 a agosto de 1945 fueron 65.164, con 43.581 perdidos en ultramar y 21.583 en Estados Unidos Continental. Las perdidas de aviones en combate totalizaron 22.948 a nivel mundial, 18.418 perdidos en teatros donde se combatía contra Alemania y 4.530 perdidos en combate en el Pacífico.

La AAF acreditó a sus propias fuerza con la destrucción de un total de 40.259 aviones, de las naciones que se oponían a Estados Unidos, por todos los medios, 29.916 contra Alemania y sus aliados y 10.343 en el Pacífico. El costo de la guerra para la AAF fue de aproximadamente de US$ 50 mil millones, o aproximadamente un 30% del costo del Departamento de Guerra, con gastos en efectivo obtenidos de apropiaciones directas entre julio de 1942 y agosto de 1945 por una cantidad de US$ 35.185.548.000.

El total de salidas voladas por la AAF durante la Segunda Guerra Mundial fueron de 2.352.800, con 1.693.565 voladas en áreas relacionadas con Europa y 669.235 voladas en el Pacífico y el Lejano Oriente.

Tripulante Bombardero B-18, 40º Escuadrón de bombarderos, USA, 1941.

Tripulante Bombardero B-18, 40º Escuadrón de bombarderos, USA, 1941.

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36 miembros de las Fuerzas Aéreas del Ejército recibieron la Medalla de Honor por acciones llevadas a cabo durante misiones aéreas, 22 de las cuales fueron otorgadas en forma póstuma. Dos medallas adicionales fueron otorgadas, uno póstumamente, a oficiales de la AAF asignados a la Fuerza de Tareas Occidental durante la Operación Torch.

La ropa de vuelo variaba ampliamente dependiendo del teatro de operaciones y del tipo de misión. Novedosos trajes de vuelo, botas, cascos de cuero, antiparras y guantes eran entregados tan temprano como en el año 1928 al Cuerpo Aéreo, y al menos de alguna forma, el traje de vuelo Tipo A-3, continuó en servicio hasta el año 1944. Sin embargo, las [Chaqueta A-2| chaquetas de vuelo A-2]], que se volvieron estándar en el año 1931, se convirtieron en uno de los símbolos mejor conocidos de la AAF. Fabricadas en cuero color marrón seal con un forro beige de seda hilada, las chaquetas tenían un cuello alzable de oficial característico, tirantes, cintura y puños, un cierre de cremallera y la insignia de la unidad. Las chaquetas de vuelo B-3 y B-6 pesadas forradas en piel de oveja, los pantalones de vuelo de invierno y las gorras de “artillero” B-2, todas en añal de color café seal, probaron ser insuficientes para enfrentar las temperaturas extremadamente frías de las misiones a alta altitud en aviones sin presurización, y eran suplementadas por una variedad de trajes de vuelo de una pieza calentados eléctricamente fabricados por General Electric.

Tripulante Bombardero B-26, 77 Escuadrón de Bombarderos, USA, 1942.

Tripulante Bombardero B-26, 77º Escuadrón de Bombarderos, USA, 1942.

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En adición a las ropas de vuelo para hombres, las enfermeras aéreas usaban chaquetas de vuelo y pantalones ligeros y de peso intermedio para mujeres. La ropa de vuelo, tal como la chaqueta A-2, no estaban autorizadas para ser usadas fuera del aeródromo o puesto a menos que se requiriera por los deberes de vuelo. Los mismos uniformes de trabajo verde salvia de sarga de algodón en espiga y chaquetas de campaña de popelina resistente al viento usadas por las tropas terrestres del Ejército, también eran usadas por las tropas de la AAF dependiendo de las tareas asignadas.

Los uniformes de la AAF estaban sujetos a las regulaciones del ejército, específicamente las AR 600-35 y AR600-40, que autorizaban los emblemas, distintivos e insignias que se podían llevar en el uniforme. El vasto tamaño del servicio hizo que se vieran la utilización de muchas variantes de los emblemas, distintivos e insignias fabricados artesanalmente, así como la aparición de numerosos ejemplos de insignias y emblemas a través de las unidades, particularmente en las unidades de combate desplegadas en ultramar.

Tripulante Bombardero, 3er. Escuadrón de ataque, USA, 1943.

Tripulante Bombardero, 3er. Escuadrón de ataque, USA, 1943.

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