Carro de combate CHALLENGER I.

El FV4030/4 Challenger I, ahora en servicio en el ejército jordano como Al-Hussein, fue el tanque de batalla principal del Ejército Británico desde 1983 hasta ser reemplazado por el Challenger II en 1998. También está en servicio en las Reales Fuerzas Armadas del Reino de Jordania, con importantes modificaciones. Las variantes jordanas están actualizadas para alcanzar el estándar del Challenger II. El Challenger fue construido por la Royal Ordenance Factories (ROF). En 1986 la ROF (y la línea de producción del tanque) fue adquirida por Vickers Defence Systems, luego Alvis Vickers.

Challenger I Mk3 de la IFOR, Bosnia Herzegovina, 1997.

El diseño de la Military Vehicles and Engineering Establishment (MVEE) cercana a Chobham Common en Surrey estuvo originado en un encargo iraní por una versión mejorada del confiable Chieftain. El resultado fue el Chieftain Mk5(P)- FV4030/1, el FV4030/2 Shir (León) 1 y el 4030/3 Shir 2. Con la caída del Sha en Irán y el colapso del proyecto británico MBT80, el ejército inglés se volvió el cliente y el tanque fue modificado para cumplir los estándares de Europa Occidental. Por un breve tiempo el tanque fue nombrado Cheviot antes de tomar el nombre Challenger, nombre ya usado por un tanque Cruiser de la Segunda Guerra Mundial. El aspecto más revolucionario del diseño del Challenger 1 fue el blindaje Chobham, que da una protección muy superior al blindaje de acero convencional. Este blindaje ha sido adoptado por otros, el más notable es el M1 Abrams norteamericano.

El Challenger fue construido por Royal Ordnance Factories (ROF), entrando en servicio con el ejército británico en 1983 y la producción cesó en 1990 con un costo  alrededor de 2 millones de £ cada uno.  En 1986, la Royal Ordnance Factories (y la línea de producción del Challenger) fue adquirida por Vickers Defense Systems (más tarde Alvis Vickers).

Challenger IMk.3, Guerra del Golfo,14º-20º King_s Hussars.

Jordania compró 274 tanques Challenger 1 inicialmente. En virtud de un acuerdo firmado en marzo de 1999, otros 288 excedentes Challenger 1 fueron suministrados a Jordania durante un período de tres años, lo que permitió reemplazar a los Centurión de la flota jordana  (conocidos localmente como Tariq). 

El Ministerio de Defensa estaba dispuesto a mostrar las capacidades del Challenger 1 en el Concurso de Trofeo del Ejército Canadiense (CAT 87), celebrado en Grafenwöhr, Alemania Occidental, en junio de 1987. El equipo con mejor desempeño en las competiciones preparatorias había sido el 2º Royal Tank Regiment, aunque sus Challengers no habían sido equipados con Observación Térmica y Gunnery Sight (TOGS), lo que les pondría en desventaja. Los Húsares Reales tenían una escuadra provista de TOGS; Sin embargo, habían estado entrenando en BATUS en Canadá con los Chieftains, en lugar de entrenar con los Challenger equipados con  TOGS para la CAT ’87. Veintidós nuevos Challengers equipados con TOGS fueron especialmente desviados de la línea de producción para la competición, dando como resultado problemas de dentición. 

Tanque de combate principal de Jordania Al Hussein, lleva camuflaje digital de a finales de los noventa.

En la competición, los Húsares consiguieron realizar algunas maniobras acertadas pero en general, sus tres “pelotones” fueron colocados últimos en la tabla del torneo.  En una declaración a la Cámara de los Comunes el 14 de julio, Ian Stewart, Ministro de Estado para las Fuerzas Armadas, dijo: “No creo que el rendimiento de los tanques en las circunstancias artificiales de una competición, como el reciente trofeo del ejército canadiense, sea una indicación adecuada de su capacidad en la guerra”. Después de los pobres resultados en 1985 con el Chieftain, y en 1987 con Challenger, el ejército británico decidió en diciembre de 1987 retirarse indefinidamente de la competición. Posteriormente se emitió un requisito para un nuevo MBT. Las propuestas presentadas para la nueva especificación incluyeron un nuevo Challenger mejorado por Vickers, el tanque estadounidense M1 Abrams, el francés Leclerc y el alemán Leopard 2.

El diseño presentado por Vickers, designado Challenger 2, fue finalmente seleccionado. Este tanque es significativamente más capaz que su predecesor: basado en el mismo chásis básico y diseñado por MVEE, contaba con una nueva torreta basada en el Vickers Private Venture Mk7 con un diseño y un blindaje Chobham mejorado.

El tanque Iraní Mihr-Shir 2, es un derivado del Challenger I.

La retirada del Challenger 1 del ejército británico  comenzaron en 1998 y fue completamente reemplazado por el Challenger 2 en 2001.

También había una versión Challenger MARKSMAN SPAAG, equipada con la torreta Marksman.

Se desplegaron 221 tanques  Challenger 1   a Arabia Saudita para la operación Granby, la operación británica en la guerra del Golfo Pérsico. En el despliegue original, la 7ª Brigada Blindada incluyó dos regimientos blindados, los Queen’s Royal Irish Hussars y los Royal Scots Dragoon Guards, ambos equipados con 57 de la última versión de Mark 3 del Challenger 1. Fueron modificados para operaciones en el desierto por un equipo REME y contratistas civiles en el muelle en Al Jubayl, en Arabia Saudita. Estos ajustes incluían blindaje Chobham adicional a lo largo de los lados del casco y armadura reactiva explosiva (ERA) en el morro y en  la placa frontal. Las modificaciones también incluyeron la provisión de depósitos de combustible externos adicionales y un generador de humo.

Challenger I Mk.3, Escuadrón D, King’s Royal Hussars, KFOR, Kosovo, 1999.

Había preocupaciones importantes sobre la fiabilidad de los Challenger. Además habían serias dudas sobre cómo se comportaría un tanque diseñado para realizar misiones en climas templados, a soportar los rigores de la guerra del desierto con unas temperaturas muy altas. Antes del comienzo del despliegue de la Guerra del Golfo sólo el 22% de los Challenger 1 estaban operativos debido a fallas y falta de repuestos.

El 22 de noviembre de 1990, se decidió añadir la 4ª Brigada Mecanizada a la fuerza ya desplegada, bajo el amparo de la 1ª División Blindada (Reino Unido). La nueva brigada tenía un solo regimiento Challenger, los King’s Hussars XIV/XX, equipados con 43 tanques Challenger 1 y reforzados por un escuadrón de los Life Guards. Estos estaban equipados con la versión Mark 2 del tanque, que se mejoró mediante el blindaje de los contenedores de almacenamiento para las cargas de 120 mm, así como el blindaje adicional instalado en el Mark 3.

Durante la Operación Escudo del Desierto se decidió que la 1ª División Blindada (Reino Unido) sería puesta bajo el mando del VII Cuerpo de los EEUU. Este cuerpo formaría el puño blindado de las fuerzas de la Coalición, encargadas de destruir la mayor parte de las fuerzas iraquíes. Las fuerzas del VII Cuerpo cruzaron la frontera saudita hacia Irak, y luego cruzaron a Kuwait.

Challenger I Mk.3, 7ª Brigada Acorazada, Guerra del Golfo, 1991.

La 1ª División Blindada (Reino Unido) era la unidad situada más oriental del sector del VII Cuerpo, sus tanques Challenger formaban la punta de lanza del avance. La división avanzó casi 350 km en 97 horas, destruyendo la 46ª Brigada Mecanizada Iraquí, la 52ª Brigada Blindada y elementos de al menos tres divisiones de infantería pertenecientes al 7º Cuerpo Iraquí en una serie de batallas y enfrentamientos. Capturaron o destruyeron alrededor de 200 tanques y un número muy grande de vehículos blindados de transporte de personal, así como camiones, vehículos de reconocimiento, etc.

La principal amenaza para el Challenger fue considerada en los tanques T-72M de la Guardia Republicana Iraquí; Cada tanque británico recibió doce proyectiles de uranio empobrecido (DU) L26A1 “Jericho” específicamente para usarse contra los T-72M, pero durante la campaña terrestre de la Coalición no se encontró ninguno, ya que la división fue retirada de antemano.

En acción, el Sistema de Posicionamiento Global (GPS) y el Sistema Térmico de Observación y Armas (TOGS) adaptado a los Challengers resultaron ser decisivos, permitiendo que los ataques se hicieran de noche, con poca visibilidad y con pantallas de humo. 

Challenger I Mk.2, Tanque de mando, HQ Escuadrón, 2º RTR, 7ª Brigada, 1ª Div. Blindada Reino Unido, Polonia, Septiembre de 1996.

En total, los Challenger británicos destruyeron aproximadamente 300 tanques iraquíes sin sufrir una sola pérdida en combate. Patrick Cordingley, el comandante de la 7ª Brigada Blindada, dijo después que “el Challenger es un tanque construido para el combate y no para competiciones”.

El 26 de febrero de 1991, un Challenger batió el record al consiguir dar en el blanco mas alejado  de la guerra, destruyendo un tanque iraquí  a una distancia de 5.200 metros.

Los Challenger también fueron utilizados por el ejército británico en Bosnia y Herzegovina en la Operación Joint Guardian, esta unidad estaba bajo el mando de la OTAN en Kosovo.

Challenger I Mk.3, The Queen’s Royal Hussars, IFOR, Bosnia, 1996.

Especificaciones técnicas

Caracteristicas generales

  • Peso: 62 t

  • Longitud: 11,5 m (incluyendo el cañón)

  • Anchura: 3,51 m

  • Altura: 2,95 m

  • Tripulación: 4 (comandante, artillero, cargador, conductor)

  • Blindaje: Chobham

  • Arma primaria: Cañón rayado L11A5 de 120 mm (64 proyectiles)

  • Arma secundaria: 2 ametralladoras de 7,62 mm, L8A2 y L37A2 (4.000 proyectiles)

  • Motor: Rolls-Royce CV12, motor diésel de 1,200 hp (895 kW) 26 litros, 895 kW (1.200 HP)

  • Velocidad máxima: 56 km/h

  • Autonomía: 450 km por carretera

  • Rodaje: Orugas con 6 ruedas de apoyo

  • Suspensión: Hidroneumática

Challenger I Mk.3, Escuadrón C, Queen’s Royal Irish Hussars, 1 Stalfords Battle Group, 7ª Brigada, 1ª División.

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