Lockheed Martin F-16 “Fighting Falcon”.

bandera-USAEl F-16 Fighting Falcon es un caza polivalente monomotor desarrollado por la compañía estadounidense General Dynamics en los años 1970 para la Fuerza Aérea de los Estados Unidos; entró en servicio en el año 1978. Aunque originalmente fue diseñado como caza ligero de acuerdo con las reglas de vuelo visual diurnas, fue evolucionando hasta convertirse en un extraordinario cazabombardero todo tiempo. En 1993 el Fighting Falcon cambió de fabricante, ya que ese año General Dynamics vendió su empresa de producción de aeronaves a la compañía Lockheed, la que hoy en día es Lockheed Martin después de su fusión en 1995 con Martin Marietta. Aunque ya no se construye para la Fuerza Aérea estadounidense, la producción todavía sigue activa para la exportación. El avión también ha sido construido bajo licencia en otros países, como Bélgica, los Países Bajos, Turquía y Corea del Sur.

F-16 Fighting Falcon, NATO 50º Anniversary Netherlands Air Force.

F-16 Fighting Falcon, NATO 50º Anniversary Netherlands Air Force.

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El Fighting Falcon es un avión especializado en el combate aéreo cercano que introdujo numerosas innovaciones, entre las que se incluyen una cabina tipo burbuja sin armazón para una mejor visibilidad, la palanca de control lateral para un mejor control bajo fuerzas G elevadas, y el asiento reclinado para reducir el efecto de las fuerzas G en el piloto. Se trata del primer avión de combate construido a propósito para soportar giros de 9 G. Su buena relación empuje a peso le proporciona potencia para incluso ascender y acelerar verticalmente, si es necesario. Para llevar a cabo sus misiones dispone de un cañón automático interno M61 Vulcan y hasta 11 soportes externos para montar varios tipos de misiles, bombas, tanques de combustible suplementarios y pods (contenedores de aviónica, contramedidas, etc.).

F-16 Fighting Falcon, Israel Air Force.

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El F-16 ha logrado un gran éxito en el mercado de exportación, habiendo sido seleccionado para servir en las fuerzas aéreas de veinticinco países.Se convirtió en el mayor  programa de aviación de combate de reacción de occidente, con más de 4.400 aviones construidos desde que su producción fuera iniciada en 1976.Ha participado en numerosos conflictos, sobre todo en la zona de los Balcanes y en Oriente Medio. Está previsto que el F-16 permanezca en servicio con la Fuerza Aérea de los Estados Unidos hasta el año 2025. El avión que lo sustituirá es el Lockheed Martin F-35 Lightning II, cuya entrada en servicio está prevista para el año 2011 y que lo irá reemplazando gradualmente. Con la experiencia en la Guerra de Vietnam se revelaron varios defectos en las capacidades de los cazas estadounidenses, principalmente en el F-4 Phantom II, y se demostró que ni esos aviones ni sus pilotos estaban preparados para el combate aéreo cercano.
 

F-16 Fighting Falcon, 389º Squadron, US Air Force.

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Esta necesidad de nuevos cazas de superioridad aérea llevó a la Fuerza Aérea de los Estados Unidos (USAF) a iniciar en 1965 dos proyectos para desarrollar nuevos aviones de altas prestaciones: el programa FX (siglas en inglés de Fighter Experimental, en español “caza experimental”) que buscaba un diseño bimotor del orden de las 20 toneladas con ala de geometría variable, aviónica avanzada y misiles de largo alcance; y el programa ADF (Advanced Day Fighter, caza diurno avanzado), con expectativas de diseñar un caza ligero de unas 11 toneladas que pudiese superar en un 25 por ciento las prestaciones del MiG-21 soviético. Sin embargo, en julio de 1967 apareció el MiG-25, con capacidad para alcanzar velocidades cercanas a Mach 3. Ante tal suceso, el Departamento de Defensa de los Estados Unidos dio prioridad al programa FX, que desembocó en el F-15 Eagle, y el programa ADF fue pospuesto.
 
 General Dynamics F-16 Fighting Falcon, Netherlands Air Force.
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El programa LWF buscaba en principio un avión de un peso de 9.000 kg, bajos costes, muy altas prestaciones por debajo de Mach 1,6 y buena relación empuje/peso. En principio sólo nació para establecer hasta qué grado se podría desarrollar un caza pequeño y barato, pero rápidamente se vio su potencial para la exportación y para el reemplazo del F-104 Starfighter. Packard abogó por el modelo de competición, en el que se elegirían dos modelos para hacer los prototipos, y de entre ellos se elegiría al vencedor. Los fabricantes Boeing, General Dynamics, LTV y Rockwell propusieron aviones monomotores, mientras que Northrop hizo lo propio con un diseño bimotor. A pesar de que las propuestas de Boeing y General Dynamics eran las mejores, los dos aviones elegidos para la competición fueron los de General Dynamics y Northrop, ya que los países interesados en la compra de este nuevo avión estaban interesados en un bimotor a raíz de los numerosos accidentes sufridos por el monomotor F-104.

F-16 D Fighting Falcon, Greece Air Force.
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El 13 de abril de 1972 fueron elegidos los modelos General Dynamics 401 y Northrop P.530, redesignándose YF-16 e YF-17 respectivamente. Mientras que el YF-17 era un avión relativamente convencional, el YF-16 era un diseño totalmente nuevo, que incluía numerosas innovaciones tecnológicas, tales como controles de vuelo fly-by-wire, inestabilidad y cabina de vuelo avanzada. El primer vuelo del prototipo YF-16 tuvo lugar en la Base de la Fuerza Aérea Edwards (California) el 21 de enero de 1974, aunque fue un primer vuelo inesperado; durante ese día las pruebas eran de rodaje a alta velocidad, pero a 222 km/h el avión comenzó a oscilar violentamente y el piloto Phil Oestricher, decidió elevarse para evitar salirse de la pista, y luego, aterrizar nuevamente. El primer vuelo planificado ocurrió el 2 de febrero de ese mismo año, en el que el avión logró ascender hasta los 9.000 m y alcanzó velocidades de más de 600 km/h. El segundo prototipo voló el 9 de marzo de 1974.

 

Lockheed Martin F-16 Fighting Falcon, Belgian Air Force.
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Seguía existiendo rechazo al programa LWF en el seno de la Fuerza Aérea, pues se veía como una amenaza al F-15. El programa fue renombrado ACF (Air Combat Fighter, Avión de Combate Aéreo) en abril de 1974 para rebajar la oposición. Mientras, cuatro países de la OTAN (Bélgica, Dinamarca, Países Bajos y Noruega) estaban interesados en buscar un avión que reemplazara a sus F-104. Entre las opciones estudiadas se encontraban el Mirage F1, el Saab Viggen y los dos ACF. El ganador del programa ACF sería probablemente el elegido, pero los cuatro países querían saber si la USAF iba a comprarlo. En octubre de 1974 el Secretario de Defensa anunció la intención por parte de la Fuerza Aérea de comprar 600 unidades, con la posibilidad de ampliarla a 1.400 o más. El 13 de enero de 1975 el YF-16 fue elegido vencedor del ACF por ser más maniobrable, más barato y tener mayor alcance. Otra razón esgrimida por la USAF era que el YF-16 usaba el motor Pratt & Whitney F100; el mismo que el F-15. También hubo razones políticas ya que, con el final de la producción en serie del bombardero supersónico F-111, el futuro de General Dynamics estaba en entredicho.

F-16 A Fighting Falcon, 201º Escuadrón, Portuguese Air Force.
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La fabricación de los aviones de pre-producción F-16 FSD se puso en marcha en la planta Fort Worth de General Dynamics, en Texas, a finales de 1975. El primer ejemplar, un monoplaza F-16A, salió de la fábrica el 20 de octubre de 1976, y realizó su primer vuelo el 8 de diciembre de ese año. El primer modelo biplaza llevó a cabo su primer vuelo el 8 de agosto de 1977. El modelo estándar de producción inicial voló por primera vez el 7 de agosto de 1978 y su entrega fue aceptada por la Fuerza Aérea de los Estados Unidos el 6 de enero de 1979. El F-16 recibió el 21 de julio de 1980 su apodo formal de “Fighting Falcon”, y entró en servicio operacional en la USAF con la 388ª Ala de Cazas Tácticos en la Base de la Fuerza Aérea Hill el 1 de octubre de 1980. El 7 de junio de 1975, durante la celebración del Paris Air Show, los cuatro socios europeos, ahora conocidos como el Grupo de Participación Europea, se inscribieron para la adquisición de 348 aviones de combate. Éstos fueron repartidos entre las Fuerzas Aéreas de Participación Europea o EPAF (del inglés European Participation Air Forces) en 116 para Bélgica, 58 para Dinamarca, 102 para los Países Bajos, y 72 para Noruega.

Lockheed Martin F-16 Fighting Falcon, Fuerza Aérea de Chile.
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El F-16 es un avión táctico polivalente, supersónico y monomotor. Fue diseñado para ser un “caballo de batalla” con buena relación coste-rendimiento que pudiese desempeñar varios tipos de misiones y mantenerse preparado constantemente. Es mucho más pequeño y ligero que sus predecesores, pero emplea aviónica y aerodinámica avanzadas, además siendo el primero en emplear un sistema de control de vuelo estabilidad estática relajada/fly-by-wire (RSS/FBW), para lograr un mejor desempeño de maniobras. Sumamente ágil, el Fighting Falcon puede tirar maniobras a 9 G y puede alcanzar una velocidad máxima por encima de Mach 2. El F-16 está equipado con un cañón automático M61 Vulcan de 20 mm en el encastre del ala izquierda: el F-16A se distingue por tener cuatro respiraderos detrás del orificio para el cañón M61, mientras que el subsecuente F-16C sólo tiene dos respiraderos. Los primeros modelos podrían armarse con hasta seis misiles aire-aire (AAM) de corto alcance y guía infrarroja AIM-9 Sidewinder, incluyendo un misil montado en un raíl lanzador dedicado en cada punta alar. Algunas variantes también pueden emplear el AAM de largo alcance y guiado por radar AIM-7 Sparrow, y las versiones más recientes pueden ser equipadas con el moderno AIM-120 AMRAAM.

 

F-16 Fighting Falcon, South Caroline, U.S. Air Force.
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También puede emplear otros AAM; una amplia variedad de misiles aire-superficie, cohetes o bombas; contenedores de contramedidas electrónicas (ECM), de navegación, de búsqueda de blancos o contenedores de armas; y tanques de combustible externos en hasta once puntos de anclaje (seis bajo las alas, dos en los extremos de las alas, y tres bajo el fuselaje). El diseño del F-16 emplea una forma de ala en delta cortada, incorporando carenado del encastre ala-fuselaje y extensiones del borde de ataque para el control del vórtice en la parte delantera; una toma de aire ventral de geometría fija para la admisión del motor turbofán; una disposición de cola de tres planos convencional con estabilizadores horizontales completamente móviles; una pareja de aletas ventrales bajo el fuselaje justo detrás del borde de salida de las alas; cabina tipo burbuja de una sola pieza; y un tren de aterrizaje en configuración triciclo con la rueda delantera de dirección retráctil alojada debajo del conducto de entrada de aire, y desplegándose justo detrás del borde de admisión. Dispone de un receptáculo para reabastecimiento en vuelo con pértiga localizado a cierta distancia detrás de la cabina.

 

Lockheed Martin F-16 Fighting Falcon, Netherlands Air Force.
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El F-16 fue diseñado para ser relativamente económico de fabricar y mucho más simple de mantener que los aviones de combate de anteriores generaciones. Su estructura se compone aproximadamente de un 80% de aleaciones de aluminio, un 8% de acero, un 3% de materiales compuestos, y un 1,5% de titanio. Las superficies de control, como las aletas de borde de ataque, los alerones, y aletas ventrales, hacen uso extensivo de elementos estructurales de panel de nido de abeja de aluminio y recubrimiento laminado de polímero reforzado con fibra de carbono. El F-16A dispone de 228 paneles de acceso por toda la aeronave, alrededor de un 80% de los cuales son accesibles directamente. El número de puntos de lubricación, conexiones de línea de combustible, y módulos reemplazables también se redujo enormemente comparado con sus predecesores. A pesar de que el programa LWF de la USAF había requerido una vida estructural de la aeronave de sólo 4.000 horas de vuelo, y la capacidad de alcanzar 7,33 G con un 80% de combustible interno, los ingenieros de General Dynamics decidieron desde el principio diseñar la estructura del F-16 con una vida de hasta 8.000 horas de duración y para maniobras a 9 G con el depósito interno lleno. Esto resultó ser una ventaja cuando la misión del avión cambió de solamente combate aire-aire a operaciones polivalentes.
Lockheed Martin F-16 Fighting falcon, U.S. Air Force.
Barra sep.
El F-16 ha sido vendido a 26 países, incluyendo a Estados Unidos, habiéndose fabricado más de 4.400 unidades. El éxito del programa del F-16 podría equipararse en cierta medida al del Northrop F-5E/F Tiger II en todas sus versiones ya que es un avión fácil de adquirir y con los años ha demostrado ser un caza adaptable y de bajo costo de mantenimiento. De momento el F-16 permanece en servicio con la mayoría de sus operadores, no obstante algunas fuerzas aéreas como las de Estados Unidos, Bélgica y Países Bajos han reducido notablemente su flota inicial de aviones. Mientas que algunos países —Italia, Chile y Jordania— han incorporado ejemplares excedentes de estos países. A finales del año 2009 quedaban 1.156 aviones F-16 en servicio con la Fuerza Aérea estadounidense. Sin ser una fuerza militar, la agencia aeroespacial estadounidense NASA también opera con aviones F-16. Su flota contiene dos variantes del modelo original (procedentes de la USAF): los F-16XL y F-16A AFTI, utilizados para investigación y desarrollo de tecnologías avanzadas tanto para el F-16 como para otros aviones. Adicionalmente, la NASA dispone de varios F-16 convencionales usados como aeronaves de observación y banco de pruebas de motores.

 

F-16 Fighting Falcon Tiger Meet, 120º Escuadrón de la Guardia Nacional.

F-16 Fighting Falcon Tiger Meet, 120º Escuadrón de la Guardia Nacional.
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A lo largo de los años, para mejorar gradualmente el F-16 y actualizar los aparatos en servicio, se le han realizado gran variedad de mejoras estructurales, de transporte de armas, de sistemas, hardware y software. Los modelos del F-16 son denotados por números de bloque secuenciales (tranchas de producción) que indican mejoras importantes. Estos bloques cubren las versiones monoplaza y las versiones biplaza. Mientras que la mayoría de los F-16 fueron producidos según los diseños de esos bloques, existen muchas otras variantes con cambios significativos, normalmente debidas a programas de modificación. Otras modificaciones han obtenido como resultado la especialización en una misión determinada, como las variantes de apoyo aéreo cercano y reconocimiento, y también se han desarrollado varios modelos para probar nuevas tecnologías. Además, el F-16 ha inspirado el diseño de otros aviones que están considerados como derivados del F-16.

General Dynamics F-16 Fighting Falcon, Fuerza Aérea de Estados Unidos.

General Dynamics F-16 Fighting Falcon, Fuerza Aérea de Estados Unidos.
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Especificaciones técnicas:

Características generales
  • Tripulación: 1 piloto
  • Longitud: 14,8 m
  • Envergadura: 9,8 m
  • Altura: 4,8 m
  • Superficie alar: 27,87 m²
  • Peso vacío: 8.670 kg
  • Peso cargado: 12.000 kg
  • Peso máximo al despegue: 19.200 kg
  • Planta motriz: 1× turbofán con postcombustión Pratt & Whitney F100-GE-100.
  • Empuje normal: 76,3 kN de empuje.
  • Empuje con postquemador: 127,2 kN de empuje.
Rendimiento
Velocidad máxima operativa (Vno): 2 414 km/h  (Mach 2+) a altitud sin carga externa,
Radio de acción: 550 km  en una misión hi-lo-hi con 6 bombas de 450 kg.
  • A nivel del mar: 1.470 km/h (915 MPH) (Mach 1,2).
  • Alcance en ferry: 4 220 km (2 279 nmi; 2 622 mi) con tanques de combustible auxiliares
  • Techo de servicio: 18 288 m (60 000 ft)
  • Régimen de ascenso: 254 m/s (50 000 ft/min)
  • Carga alar: 430 kg/m²
  • Empuje/peso: Tasa de giro: 26 grados por segundo
    • Normal: 0,65
    • Con postquemador: 1,095
  • Tasa de giro máxima sostenida: 18 grados por segundo
Armamento
  • Cañones: 1× M61A1 Vulcan de seis cañones rotativos calibre 20 mm con 511 proyectiles.
  • Puntos de anclaje: 11 (2 raíles de extremos alares, 6 pilones subalares y 3 soportes bajo el fuselaje) con una capacidad de 7.700 kg, para cargar una combinación de:
    • Bombas:
      • Bombas de propósito general:
        • 4× Mark 84, de 900 kg
        • 8× Mark 83, de 450 kg
        • 12× Mark 82, de 225 kg
      • Bombas guiadas:
        • 4× GBU-10 Paveway II, de 900 kg guiada por láser
        • 6× GBU-12 Paveway II, de 225 kg guiada por láser
        • 4× GBU-31 o GBU-38 JDAM, de 900 o 225 kg guiadas por satélite
        • 8× GBU-39 SDB, de 112 kg guiada por satélite
      • Bombas de racimo:
        • 8× CBU-87 CEM, con 202 bombas de fragmentación
        • 8× CBU-89 GATOR, con 72 minas antitanque y 22 antipersona
        • 8× CBU-97 SFW, con 40 proyectiles perforadores de blindaje
        • Con posibilidad de incluir sistema de guiado WCMD
      • Bombas nucleares:
        • 3× B61, hasta 170 kt
    • Cohetes:
      • 4× contenedor de cohetes LAU-61 o LAU-68, con 19× o 7× cohetes Hydra 70 mm
      • 4× contenedor de cohetes LAU-5003, con 19× cohetes CRV7 de 70 mm
      • 4× contenedor de cohetes LAU-10, con 4× cohetes Zuni de 127 mm
    • Misiles:
      • Misiles aire-aire:
        • Corto alcance (guiado por infrarrojos):
          • 6× AIM-9 Sidewinder o IRIS-T o RAFAEL Python-4
        • Medio alcance (guiado por radar):
          • 2× AIM-7 Sparrow
          • 6× AIM-120 AMRAAM o RAFAEL Derby
      • Misiles aire-superficie:
        • Misiles de apoyo aéreo cercano:
          • 6× AGM-65 Maverick
        • Misiles antirradiación:
          • 6× AGM-45 Shrike,
          • 4× AGM-88 HARM, antirradar
        • Misiles antibuque:
          • 2× AGM-84 Harpoon
          • 4× AGM-119 Penguin
    • Otros:
      • Dispensador de chaff y bengalas SUU-42A/A
      • Contenedores de contramedidas electrónicas AN/ALQ-131 y AN/ALQ-184
      • Contenedores de designación de objetivos LANTIRN, Lockheed Martin Sniper XR o LITENING
      • Hasta 3× tanques de combustible externos Sargent Fletcher de 300, 330 o 370 galones para vuelo en ferry o misiones de largo alcance.
Aviónica
  • Radar de impulsos Doppler Westinghouse AN/APG-68
  • Sistema de posicionamiento global (GPS)
  • Sistema de navegación inercial (INS)
  • Sistema de control de vuelo electrónico de cuatro canales de tipo fly-by-wire
  • Pantalla de visualización frontal (HUD)

F-16A Plus C Fighting Falcon, Fuerza Aérea de Estados Unidos.

F-16A Plus C Fighting Falcon, Fuerza Aérea de Estados Unidos.
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