Soldados Alemanes Afrika Korps (I).

Nazi GermanEl Deutsches Afrikakorps (DAK) fue una fuerza militar alemana enviada al norte de África en 1941 como respaldo de las tropas italianas que estaban siendo derrotadas por los británicos durante la Segunda Guerra Mundial. Su comandante fue el Mariscal de Campo Erwin Rommel, conocido como el Zorro del Desierto. Tuvo una brillante actuación, combatiendo siempre en inferioridad de condiciones contra las tropas británicas, hasta que finalmente fueron derrotados, tras una serie de brillantes victorias, en la Segunda Batalla de El Alamein (del 23 de octubre al 3 de noviembre de 1942) por las tropas británicas comandadas por el general Bernard Law Montgomery.
Oberfeldwebel (Sargento Mayor), Regimiento Zapadores de asalto, Africa, 1942.
El norte de África ofrecía una zona de combate inmensa, pues el desierto de Libia se extendía a lo largo de miles de kilómetros de arena hasta Egipto, sin prácticamente obstáculos. Este casi ilimitado escenario permitía a las fuerzas mecanizadas poner en práctica de la forma más pura posible el combate mediante maniobras operacionales de gran movilidad, liberados de colinas, poblaciones o puntos en los que establecer un fuerte bloqueo. Este arte de la guerra precisamente era la mayor de las habilidades de la Wehrmacht. Había una carretera a lo largo de la costa, construida por los italianos, y cerca de la misma las poblaciones donde había agua corriente gracias a los sistemas de irrigación construidos por los colonos italianos que habitaban la zona.

Soldado Technische Nothilfe (Ayuda de Emergencia Técnica), Africa, 1941.
La franja de mar que separaba África de Italia era corta pero no estaba exenta de grandes peligros, tanto por aire como por agua, gracias a una efectiva fuerza aeronaval permanente en el Mediterráneo que los británicos no dejaban de alimentar para evitar la expansión del Eje en África. A este peligro había que añadir la presencia colonial de los británicos en Malta. La invasión de Grecia había debilitado también la posición británica en el norte de África. El 12 de febrero de 1941, Adolf Hitler envió en apoyo a los italianos al recién formado Afrika Korps bajo las órdenes del teniente general Erwin Rommel. Rommel sería segundo jefe del Ejército del Norte de África, mandado por el general italiano Italo Gariboldi.
Generalmajor Afrika Korps (General de Brigada) , África, 1942.
Rommel llegó a Trípoli llevando consigo un arte de la guerra totalmente desarrollado y asimilado. Tenía la misión de mantener la línea del frente y dar apoyo a los italianos, no dejando que los británicos expulsaran a las fuerzas del Eje de África para evitar abrir otro posible frente en el sur de Europa. Sin embargo, no pasaría mucho tiempo para que Rommel se pusiera al ataque. A los pocos días de llegar con su ejército, Rommel tomó una posición ofensiva y llevó a las tropas del Eje a una serie de sucesivas victorias, derrotando a las tropas británicas en las batallas de Gazala, Tobruk y Mersa Matruh.
Unteroffizier (Suboficial) Tropa Panzer, Norte de África, 1942.
En todo momento, el ejército germano-italiano se encontró en clara inferioridad, tanto en tropas como en suministros. Sin embargo, la mala organización del ejército británico permitió que la inigualable experiencia del ejército alemán en la batalla de movimientos llevara a triunfos aplastantes de la mano de Rommel. Así fue como el mariscal alemán se conoció como El Zorro del Desierto, convirtiéndose en una leyenda y siendo temido e incluso admirado por sus enemigos, creando un aura de invencibilidad a su alrededor. A finales de marzo, el Afrika Korps atacó las desguarnecidas tropas británicas presentes en Libia, al mando del general Wavell. La audacia de Rommel y su valiosa experiencia en la utilización de los carros de combate.
Kapitänleutnant, Kriegsmarine, Norte de África, 1942.

A mediados de abril, los alemanes alcanzaron la frontera de Egipto, capturaron al general O’Connor y aislaron el puerto de Tobruk, donde una guarnición australiana trató de resistir. Wavell pidió urgentemente refuerzos y en mayo creyó estar en condiciones de emprender un contraataque. A pesar del éxito inicial, resultó un fracaso. En junio trató de enderezar una nueva ofensiva, que tampoco fraguó. En julio, Wavell fue relevado y tomó el mando el general sir Claude Auchinleck. Durante los seis meses siguientes, Auchinleck concentró y organizó sus tropas británicas y de la Commonwealth y comenzó a preparar una campaña cuyo objetivo era liberar Tobruk y recuperar Libia.

Leutnant (Teniente), Regimiento ‘Hermann Göring’, África, 1943.
Tras un intento fallido en noviembre de romper el cerco de Tobruk, las tropas de Auchinleck consiguieron su objetivo el 10 de diciembre en el Sitio de Tobruk, pero con un altísimo precio en hombres y material. Liberada la plaza, los ingleses prosiguieron hasta la ciudad de Bengasi, que ocuparon el 24 del mismo mes. Sin embargo, el éxito de los británicos fue transitorio. El 21 de enero de 1942, Rommel volvió al ataque, reconquistando Tobruk, replegándose el día 28 las fuerzas británicas hacia el oeste. Tras un período de calma de casi cuatro meses, Rommel reanudó la ofensiva el 27 de mayo, llegando a finales de junio a las cercanías de El Alamein. Gracias a la victoria en Tobruk, Rommel ascendió en el escalafón militar y recibió el bastón de Mariscal de Campo.
Oberstleutnant (Teniente Coronel) Luftwaffe, Norte de África, 1942.
El Alamein es una ciudad que dista 106 km de Alejandría y del Delta del Nilo, objetivo de las fuerzas germano-italianas. Sin embargo, la puesta en marcha de la Operación Azul en Asia provocó que el centro de atención abandonara África, y con ello los suministros alemanes. Así, el ejército de Rommel comenzó a sufrir enormes problemas de abastecimiento. Además, el 16 de junio un convoy angloestadounidense llegó a Malta y puso fin a los ataques aéreos alemanes sobre la isla. A finales de mes, los aliados comenzaron desde la isla una ofensiva contra los convoyes de aprovisionamiento del Eje que se dirigían al norte de África, dejando a las tropas de Rommel prácticamente abandonadas, sin suministros ni gasolina.
Unteroffizier (Suboficial), Regimiento de Zapadores, África. 1942.
Las tropas de Auchinleck lograron conservar sus posiciones y el 10 de julio iniciaron una serie de pequeños contraataques. Auchinleck reorganizó a sus tropas, ahora mucho más numerosas y prácticamente con ilimitados recursos, en torno a El Alamein, planificando el ataque contra el ya maltrecho Afrika Korps, exhausto y muy debilitado de tanto combatir sin descanso. El 1 de julio, Rommel, sabedor de que en poco tiempo un gran contingente de tropas estadounidenses llegaría a Egipto como refuerzo de las tropas británicas, aprovechó la última oportunidad que tenía en sus manos para vencer a los británicos y atacó en El Alamein en la Primera Batalla de El Alamein. Sin embargo, no logró rechazar a los británicos y la ofensiva quedó estancada el 27 de julio.
Bootsmann (Contramaestre) de la Kriegsmarine, Norte de África, 1942.
En agosto, Auchinleck fue sustituido como comandante en jefe por el general Harold Alexander, y el teniente general Bernard Law Montgomery tomó el mando en calidad de jefe de operaciones de las fuerzas del Desierto Occidental, agrupadas en torno al VIII Ejército Británico (conocido como Las Ratas del Desierto). Así, Montgomery organizó un gran ataque contra la frágil línea defensiva del Eje siguiendo el patrón de “guerra de desgaste”, lanzándolo el 23 de octubre comenzando la Segunda Batalla de El Alamein. El 3 de noviembre Rommel ordenó lo que quedaba de sus tropas, pero una contraorden de Hitler que ordenaba resistir hasta el último hombre, provocó que las tropas de Rommel fueran totalmente vencidas.
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