North American Rockwell OV-10 Bronco.

El North American Rockwell OV-10 Bronco es un avión de observación y ataque ligero propulsado por turbohélices. Aunque es un avión de ala fija sus capacidades se parecen más a las de un helicóptero rápido, de largo alcance, barato y ultra pesado. Es capaz de volar hasta 560 km/h, lleva hasta 3.000 kg de munición externa y puede permanecer sobrevolando una zona más de tres horas. Está muy valorado por su versatilidad, redundancia, carga, visibilidad de la cabina, capacidades para operar desde pistas cortas o semipreparadas (STOL) y bajos costes de operación y mantenimiento. En la mayoría de los casos puede volar con un solo motor.

Este OV-10 Bronco del VMO-6, fue pintado con las marcas del Bicentenario, 1976.

Este OV-10 Bronco del VMO-6, fue pintado con las marcas del Bicentenario de los Marines, 1976.

El Bronco comenzó con una especificación aprobada por la Marina y las Fuerzas Armadas de los Estados Unidos, una especificación de servicio triple llamada “LARA” (Light Armed Reconnaissance Aircraft), expedida a finales de 1963. LARA estaba basada en una necesidad para un nuevo tipo de un avión de ataque ligero y observación para la “lucha en la jungla”. Los aviones existentes (el O-1 Bird Dog y el O-2 Skymaster) se percibían como obsoletos, con pocas prestaciones de carga para este papel tan flexible. Las especificaciones requerían un aparato bimotor, con una tripulación de dos hombres que pudiera llevar al menos 1.100 Kg de carga, seis paracaidistas o camillas y que pudiera soportar unas condiciones de +8 y -3 Gs (capacidades acrobáticas básicas).

Rockwell OV-10 Bronco, 549 TASTG, 1er. Ala de Operaciones Especiales, 1980.

North American Rockwell OV-10 Bronco, 549 TASTG, 1er. Ala de Operaciones Especiales, 1980.

También debería ser operable desde un portaaviones, volar al menos a 560 km/h, depegar en unos 240 m y poder convertirse en anfibio. Se debía cargar variado armamento, incluyendo las cuatro ametralladoras de 7.62 mm con 2.000 disparos y armamento externo como el pod para el cañón de 20 mm y misiles Sidewinder. Se remitieron once propuestas, y siete pasaron el primer corte, el Beech PD 183, el Douglas D.855, el General Dynamics/Convair Model 48 Charger, el Helio 1320, el Lockheed CL-760, un diseño de Martin y el North American/Rockwell NA300. En agosto de 1964, el NA300 fue seleccionado. Se ordenó un contrato para siete prototipos en octubre de 1964.

OV-10C Bronco, Fuerza Aérea Filipina, va armado con bombas Mk.81.

El consorcio General Dynamics/Convair protestó la decisión y construyó un prototipo del Model 48 Charger que voló por primera vez el 29 de noviembre de 1964. También era un avión de doble cola y tenía un diseño parecido al del Bronco. El Charger, aunque era capaz de eclipsar al OV-10 en algunos aspectos, se estrelló el 19 de octubre de 1965, después de 196 vuelos. Convair fue expulsada del proyecto. El Bronco empezó a volar a la mitad de camino del programa de pruebas del Charger, el día 16 de julio de 1965 y se convirtió en el avión contraguerrilla (COIN) más importante en los siguientes treinta años.

OV-10A Bronco, Centro de pruebas aeronaval, NATC, NAS Rio Patuxent, Maryland 1970.

OV-10A Bronco, Centro de pruebas aeronaval, NATC, NAS Rio Patuxent, Maryland 1970.

Los Bronco realizaron operaciones de observación, control aéreo avanzado, escolta de helicópteros, reconocimiento armado, tiroteos ocasionales, servicios de transporte ligero y limitadas acciones de ataque al suelo. Los Bronco también realizaron reconocimiento radiológico aerotransportado, observación aérea táctica, artillería naval y control aéreo de operaciones de apoyo tácticas y, en el frente de batalla, fotografía aérea de baja altura. Fue la Infantería de Marina quien primeramente adquirió el Bronco. Cada uno de los escuadrones de observación del cuerpo de Marines tuvo 18 aparatos, nueve OV-10A y 9 OV-10D para las operaciones nocturnas. También existió un escuadrón de reserva de los Marines.

Un OV-10A Bronco pintado en negro brillo, VS-41 unidad de entrenamiento, NAS North Island, San Diego, California, 1971.

Un OV-10A Bronco pintado en negro brillo, VS-41 unidad de entrenamiento, NAS North Island, San Diego, California, 1971.

El OV-10 se dio de baja en el cuerpo de Infantería de Marina en 1995. El programa OV-10 Night Observation Gunship (NOGS, avión cañonero de observación nocturna) del cuerpo de Infantería de Marina de los EE.UU. modificó cuatro OV-10A para añadir una torreta con sensores infrarrojos y FLIR (Forward Looking InfraRed, Visión Frontal InfraRoja) de visión frontal así como un cañón M197 de 20 mm en una torreta esclavizado a la dirección de visión del sensor FLIR. El grupo NOGS obtuvo éxito en Vietnam pero no se aprobaron más fondos para modificar más aviones. El programa NOGS evolucionó al NOS OV-10D, que incluía el designador láser pero no el cañón.

North American Rockwell OV-10E Bronco, Fuerza Aérea de Venezolana.

Las operaciones como controlador aéreo avanzado con la Infantería de Marina de los Estados Unidos continuaron hasta julio de 1994, cuando los Bronco fueron dados de baja. Las doctrinas cambiaron desde que las bombas inteligentes se integraron en las fuerzas armadas. El control aéreo avanzado se pasó a tropas terrestres de élite con designadores láser y radios digitales. El concepto de usar los Bronco para merodear sobre una zona y dejar caer munición no fue explorado. Las fuerzas armadas no se percataron de que los Bronco también podían llevar estas armas inteligentes y de una forma más barata y rápida que los reactores. La mayoría de los aparatos que seguían estando en condiciones operacionales fueron reasignados a tareas civiles dentro de los gobiernos federales de los EE.UU. Algunos otros se vendieron a otros países.

OV-10D+ perteneciente al VMO, Base aérea Rey Abdul Aziz, Arabia Saudí, operción DESERT STORM, 1991.
OV-10D+ perteneciente al VMO-2, Base aérea Rey Abdul Aziz, Arabia Saudí, operción DESERT STORM, 1991.

La Fuerza Aérea de los Estados Unidos primeramente adquirió los Bronco como controladores aéreos avanzados. Los primeros OV-10A para el combate llegaron a Vietnam el 31 de julio de 1968. Al menos 157 OV-10A se entregaron a la USAF antes de que la producción se cerrara en abril de 1969. En 1971, el 23er Escuadrón de Apoyo Aéreo Táctico que operaba aparatos Bronco en la base aérea de la Fuerza Aérea Real Tailandesa de Nakhon Phanom, recibió los aparatos con las modificaciones PAVE NAIL. NAIL era el código de radio de éste escuadrón.

North American Rockwell OV-10B alemán con base en Lubeck, 1980

North American Rockwell OV-10B  alemán con base en Lubeck, 1980

PAVE era un pod de la compañía Loral Aerospace, montado bajo el fuselaje, que contenía un sistema óptico estabilizado por giróscopos y en la parte trasera del avión llevaba una radio de navegación y electrónica integrada Loran. El pod iluminaba objetivos para las bombas de precisión guiadas por láser y también servía para localizar tripulaciones derribadas. El programa fue muy satisfactorio, pero todo el equipamiento fue eliminado antes que los aparatos dejaran el sudeste asiático. A las Fuerzas Aéreas generalmente no les gustaba el Bronco porque volaba bajo y lento en comparación con un avión de reacción, además, cuando actuaba como controlador aéreo avanzado, era muy vulnerable a la artillería antiaérea.

OV-10A Bronco, 20º Escuadrón de apoyo aéreo táctico, Danang, Vietnam, 1969.

OV-10A Bronco, 20º Escuadrón de apoyo aéreo táctico, Danang, Vietnam, 1969.

De tal forma que no cumplió ninguna de las misiones que las Fuerzas Aéreas desarrollaron durante los años 1980 y fue retirado del servicio. El escuadón VAL-4 de la marina, formado el 3 de enero de 1969, operó en Vietnam desde abril hasta octubre de 1970. La marina utilizó el OV-10A como avión ligero de ataque al suelo, para interdicción logística enemiga y para apoyo aéreo de los marines, SEALy lanchas de río. El aparato tuvo éxito en estos papeles. Aunque el aparato ya no está en uso en el Ejército de los Estados Unidos, otros países sí continúan operándolo. Está en el inventario activo de Filipinas, Indonesia, Tailandia, Venezuela y Colombia, donde es el primer recurso para operaciones ligeras contraguerrilla, así como control de fronteras, patrullas antipiratería, control aéreo avanzado, vigilancia y búsqueda y rescate.

Este OV-10E Bronco, Escuadrón nº 40, Fuerza Aérea Venezolana con base en Barcelona, 1973.

Indonesia y Tailandia también operan los Bronco en operaciones contraguerrilla, similares a las que llevaban a cabo las tripulaciones de la Marina de los Estados Unidos durante la guerra de Vietnam, pero han cambiado las ametralladoras pesadas Browning del calibre 50 (12.7 mm) por unas más ligeras de 7.62 mm (calibre 30). Los Bronco ganaron la mayoría de las competiciones de bombardeo en Tailandia hasta que los F-5 altamente automatizados estuvieron disponibles. Tailandia también utilizó los Bronco como aviones de defensa aérea.

OV-10D+ asignado al VMO-4, reserva de los USMC, base en NAS Atlanta, Georgia, 1994.

OV-10D+ asignado al VMO-4, reserva de los USMC, base en NAS Atlanta, Georgia, 1994.

Tiene una góndola central en la que se se encuentra la cabina y la carga, y su doble cola que lleva los turbopropulsores. El detalle más llamativo es la combinación de la doble cola con el estabilizador horizontal que las conecta. El apodo que Vietnam del Norte le daba al Bronco era pig sty (pocilga de cerdos), quizá por el parecido de su cabina enrejada. Puede realizar despegues y aterrizajes en portaaviones sin hacer uso de las catapultas. La cabina tiene una visibilidad soberbia para el tándem piloto y copiloto. La parte inferior del fuselaje tiene dos barquillas con escotillas en la parte superior para acceder a cuatro ametralladoras M-60C de 7,62 mm.

OV-10A Bronco, VMO-2 con base en Danang, Vietnam, 1970, va armado con una ametralladora de 20 mm GPU-2 y dos SUU-11 de 7,62 mm.

Las barquillas también tienen enganches para llevar bombas, pods o combustible. En las alas, a continución de los motores, también existen dos enganches adicionales, uno por cada ala. El armamento usual durante la Guerra de Vietnam eran pods de cohetes de 70 mm (2.75 pulgadas) con siete cohetes, con carga explosiva o marcadores, o bien pods Zuni para cuatro cohetes de 127 mm (5 pulgadas). Bombas, sensores sísmicos aerotransportados ADSIDS, bengalas de iluminación de batalla Mk-6 y otro armamento.

North American Rockwell OV-10A asignado al H&MS-24, Lago China, California, 1975.

El Bronco a pesar de todo, tiene sus problemas. Un fallo en el motor durante el despegue puede causar una descompensación del empuje, haciendo que el avión gire varias veces. Se recomienda una eyección inmediata en estas ocasiones aunque se dice que el Bronco es peligroso para abandonarlo. En la mayoría de los informes de accidentes, el aparato se rompe al chocar contra el suelo o contra el agua. Las eyecciones fallan a menudo, incluso con asientos eyectables de altura cero. La capacidad de carga del Bronco es de unos 2.900 kg, pero su carlinga no es suficientemente alta para albergar toda esa carga. El Bronco puede sobrepasar los 560 km/h (350 mph) y tiene un gran radio de acción gracias a la eficiencia en el consumo.

Este OV-10A pertenece al 19º Escuadrón de apoyo aéreo táctico, 5º Grupo de Control aéreo táctico desplegado en Korea, 1985.

Características generales

  • Tripulación: 2

  • Longitud: 13,41 m

  • Envergadura: 12,19 m

  • Altura: 4,62 m

  • Superficie alar: 27,03

  • Peso vacío: 3.127 kg

  • Peso cargado: 4.494 kg

  • Peso máximo al despegue: 6.552 kg

  • Planta motriz: 2× Turbohélice Garrett T76-G-420/421.

    • Potencia: 1.040 HP 775,5 kW cada uno.

  • Envergadura del plano de cola: 4,45 m

Rendimiento

  • Velocidad máxima operativa (Vno): 463 km/h

  • Alcance: 2.224 km

  • Techo de servicio: 9.159 m

Armamento

  • Armas de proyectiles: 4× ametralladoras M60C de 7,62 mm (OV-10D/D+) o 1× cañón automático M197 de 20 mm (YOV-10D)

  • Puntos de anclaje: 5 en el fuselaje y 2 subalares para cargar una combinación de:

    • Bombas: Hasta 500 lb (227 kg)

    • Cohetes: Contenedores de 7 o 19 cohetes FFAR/WAFAR de 2,75″ o contenedores de 2 o 4 cohetes FFAR/WAFAR de 5″

    • Misiles: AIM-9 Sidewinder en las alas

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