McDonnell Douglas AV-8B Harrier II.

United States United KingdomEl McDonnell Douglas AV-8B Harrier II es un avión de ataque a tierra con capacidad de despegue y aterrizaje vertical y/o corto. Es un desarrollo conjunto de las compañías British Aerospace y McDonnell Douglas, basado en el modelo Hawker Siddeley Harrier. Se trata de la última aeronave de la saga de aviones Harrier, que se inició con el desarrollo del Hawker Siddeley P.1127 a comienzos de los años 1960. El AV-8B se emplea principalmente para misiones de ataque ligero o como caza polivalente, siendo operado habitualmente desde pequenos portaaviones, buques de asalto anfibio grandes y desde bases operativas avanzadas. Aunque el AV-8B Harrier II comparte la designación con el anterior AV-8A/C Harrier, fue rediseñado casi por completo por la compañía estadounidense McDonnell Douglas a partir del Harrier GR.1A / AV-8A/C de la primera generación. British Aerospace se unió al proyecto del Harrier mejorado a principios de los años 1980, y a partir de los años 1990 el proyecto fue gestionado por Boeing y BAE Systems después de la integración de los fabricantes originales en estas compañías.

McDonnell Douglas AV-8B Harrier II, 9ª Escuadrilla, Armada Española, 2012.

McDonnell Douglas AV-8B Harrier II, 9ª Escuadrilla, Armada Española, 2012.

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El AV-8B lo utiliza el Cuerpo de Marines de los Estados Unidos, siendo exportado para la Armada Española y la Marina Militare italiana. Del Harrier II se llegaron a desarrollar también las versiones británicas BAE Harrier II, que fueron empleadas Real Fuerza Aérea Británica y la Marina Real Británica. Los AV-8B han participado en numerosas operaciones y conflictos, ofreciendo apoyo aéreo cercano a las tropas terrestres y realizando reconocimiento aéreo, demostrando su eficacia y versatilidad. Los Harrier II estadounidenses participaron, entre otras misiones, en la Operación Tormenta del Desierto, Operación Vigilancia del Sur, Operación Fuerzas Aliadas, Operación Libertad Duradera, Operación Libertad Iraquí y Operación Amanecer de la Odisea. Los Harrier II italianos y españoles también han participado en misiones en el exterior, en coalición con las fuerzas de la OTAN. Tanto los Estados Unidos como Italia tienen previsto sustituir sus AV-8B en el futuro por el Lockheed Martin F-35B Lightning II.

Este AV-8B Harrier II perteneciente al VMA-542 va armado con bombas Mk 82 Snakeye, Base Naval King Abdul Aziz, 1990.

Este AV-8B Harrier II perteneciente al VMA-542 va armado con bombas Mk 82 Snakeye, Base Naval King Abdul Aziz, 1990.

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El Harrier II es un ejemplo de cooperación en materia militar entre británicos y estadounidenses durante la Guerra Fría. A finales de los años 1960 y principios de los años 1970, coincidiendo con la entrada en servicio de la primera generación del Harrier con la Royal Air Force (RAF) y el Cuerpo de Marines de los Estados Unidos (USMC), se percibió que estas aeronaves carecían del suficiente radio de combate y capacidad de carga. El AV-8A, denominación por la que se conocía a los Hawker Siddeley Harrier en los Estados Unidos, en configuración de vuelo vertical, tan solo disponía de menos de la mitad de la capacidad de carga que el Douglas A-4 Skyhawk, además de disponer de un radio de acción inferior comparado a esta aeronave de menor tamaño que el Harrier.Para resolver este problema, en 1973 Hawker Siddeley y McDonnell Douglas empezaron a desarrollar conjuntamente una versión del Harrier con mejores prestaciones. Los primeros trabajos se centraron en la mejora del motor Pegasus, denominado Pegasus 15, que estaba siendo desarrollado por la compañía Bristol Siddeley.

McDonnell Douglas AV-8B Harrier II, VMA-231, Base Naval King Abdul Aziz, 1991, va equipado con seis bombas Rockeye II CBU.

McDonnell Douglas AV-8B Harrier II, VMA-231, Base Naval King Abdul Aziz, 1991, va equipado con seis bombas Rockeye II CBU.

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El motor disponía de más potencia, pero su diámetro era 2,75 pulgadas (69,85 mm) mayor que en las versiones del AV-8A, lo que lo hacía demasiado grande para poder ser instalado en la primera generación del Harrier. El equipo formado por británicos y estadounidenses completaron en diciembre de 1973 el informe que definía el futuro “Harrier Avanzado” equipado con el motor Pegasus 15. Estaba previsto que el “Harrier Avanzado” sustituyese a los Harrier de primera generación en la RAF y el USMC, así como a los A-4 Skyhawk. Este nuevo modelo tenía como meta duplicar la capacidad de carga y de radio de acción del AV-8A, siendo denominado desde un principio como “AV-16” de modo no oficial. El gobierno británico se retiró del proyecto en marzo de 1975, debido al recorte del gasto en materia de defensa, el incremento de costes del programa, y de que el requerimiento de la RAF era tan sólo de 60 aeronaves. Los Estados Unidos no deseaban financiar el desarrollo en solitario, finalizando el proyecto del “AV-16” a finales de ese mismo año.

McDonnell Douglas AV-8B Harrier II, VMA-231, Base Naval King Abdul Aziz, 1991.

McDonnell Douglas AV-8B Harrier II, VMA-231, Base Naval King Abdul Aziz, 1991.

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Las dos compañías tomaron caminos diferentes en desarrollo del la nueva generación del Harrier. Hawker Siddeley se centró en el desarrollo de un ala de mayor tamaño, que pudiese ser instalada en las aeronaves existentes, mientras que McDonnell Douglas llevó a cabo un proyecto de desarrollo menos ambicioso que el AV-16, para satisfacer las necesidades de las fuerzas armadas de los Estados Unidos. Empleando los conocimientos adquiridos del estudio del AV-16, aunque dejando por el camino algunas mejoras previstas en el mismo, McDonnell Douglas utilizó la estructura básica y el motor para una versión diseñada específicamente para el USMC. Este desarrollo del Harrier II recibió el visto bueno por parte del Departamento de Defensa de los Estados Unidos (DoD) en el año 1976. En el año 1981, el Departamento de Defensa de los Estados Unidos (DoD) incluyó al Harrier II dentro del presupuesto anual y del plan quinquenal de defensa, a pesar de que el propio DoD y la Armada de los Estados Unidos (USN) intentaron dar por finalizado el programa entre los años 1978 y 1980.

McDonnell Douglas AV-8B+ Harrier II, VMA-231, Marine Corps Cherry Point Base.

McDonnell Douglas AV-8B+ Harrier II, VMA-231, Marine Corps Cherry Point Base.

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 La Armada declinó participar en el programa de adquisición, alegando que el Harrier II ofrecía un radio de combate y una capacidad de carga menor a otras aeronaves convencionales. En cambio, el Cuerpo de Marines de los Estados Unidos siguió adelante, con la previsión de incorporar un total de 336 unidades. En agosto del año 1981, el programa recibió un impulso significativo, cuando los fabricantes aeronáuticos British Aerospace (BAe) y McDonnell Douglas firmaron un memorándum de entendimiento, que significaba el reingreso del Reino Unido en el programa de desarrollo. Bajo este memorándum, BAe quedó relegada a una posición de subcontratista, en lugar de la condición de socio de pleno derecho, posición en la que se hubiese encontrado de no haber sido el caso de abandono previo del programa. En consecuencia, la compañía tan solo recibió, en horas de trabajo, un 40 por ciento del trabajo en el fuselaje de la aeronave. El ensamblaje final de los Harrier II se realizarían en las instalaciones de McDonnell Douglas situadas en St. Louis, Missouri, mientras que las aeronaves fabricadas para el Reino Unido, se finalizarían en las instalaciones de BAe localizadas en Kingston y Dunsfold, en Surrey, Inglaterra.

McDonnell Douglas AV-8B Harrier II, Marina Militare Italiana, 2011.

McDonnell Douglas AV-8B Harrier II, Marina Militare Italiana, 2011.

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Mientras tanto, el 75 por ciento de carga de trabajo de la planta motriz fue asumida por Rolls-Royce mientras que el 25 por ciento restante fue para Pratt & Whitney. Rolls-Royce había absorbido previamente Bristol Siddeley, el fabricante del motor Pegasus, que monta el AV-8B. La Armada de los EE.UU., que tradicionalmente adquiría los aviones militares que eran operados por los Marines, insistió en que el nuevo diseño debía ser verificado mediante pruebas de vuelo. Para ello, el fabricante McDonnell Douglas modoficó dos AV-8A con nuevas alas, tomas de aire modificadas, toberas rediseñadas y otras mejoras aerodinámicas, mientras que la sección delantera del fuselaje así como la cabina no sufrieron modificaciones en estos dos prototipos. Estas aeronaves fueron denominadas con la designación YAV-8B; el primero de los prototipos realizó su primer vuelo el 9 de noviembre de 1978, seguido por el segundo prototipo el 19 de febrero de 1979. Estas aeronaves fueron empleadas en diveras pruebas durante los años 1978 y 1979.
McDonnell Douglas AV-8 Harrier, MVA-231, Base de Cherry Point.
McDonnell Douglas AV-8 Harrier, MVA-231, US Marine Corps, Base de Cherry Point.

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  Estas pruebas mostraron que el Harrier II mostraba una mayor fricción a la inicialmente prevista, lo que perjudicaba a la velocidad de la aeronave. A raíz de esto se implantaron diversas mejoras aerodinámicas, que produjeron mejoras poco significativas. Sin embargo, el Harrier II mostró resultados positivos en otras areas, entre las que se incluía la carga útil, el alcance y el rendimiento en despegue y aterrizaje, lo cual condujo en 1979 a la adjudicación de un contrato de desarrollo, que constaba de 12 aviones en un primer lote, seguidos de 324 a mayores a incorporar a posteriori. Tras la firma de este contrato, se procedió a la construcción de 4 aeronaves de desarrollo a escala real. La primera de estas aeronaves (BuNo 161396), que se empleó principalmente para realizar pruebas de rendimiento y de cualidades de vuelo, realizó su primer vuelo el 5 de noviembre de 1981.

McDonnell Douglas AV-8B Harrier II, VMA-331, USS Nassau. Golfo de Arabia, 1992.

McDonnell Douglas AV-8B Harrier II, VMA-331, USS Nassau. Golfo de Arabia, 1992.

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El segundo y tercer ejemplar de desarrollo, en los que se les instalaron las extensión del borde de ataque (LERX) para satisfacer las necesidades Royal Air Force, así como se realizaron modificaciones a las tomas de admisión de aire de motor, volaron por primera vez en abril del año siguiente, mientras que la cuarta aeronave lo hizo en enero de 1984. El primero de los AV-8B del lote de producción se entregó al escuadrón de entrenamiento VMAT-203 de los Marines situado en la Base Aeronaval de Cherry Point (MCAS Cherry Point) el 12 de diciembre de 1983, siendo entregado de modo oficial un mes más tarde. El último de los 12 ejemplares del lote inicial se entregó en enero de 1985 al escuadrón VMA-331. El motor empleado en estas primeras aeronaves era el F402-RR-404A, de 21 450 lb (95,4 kN) de empuje; mientras que las aeronaves entregadas de 1990 en adelante recibieron una planta motriz mejorada de mayor potencia.

Un McDonnell Douglas AV-8 Harrier II de los USMC, despegando de la cubierta de un portaaviones de los EE.UU..

Un McDonnell Douglas AV-8 Harrier II de los USMC, despegando de la cubierta de un portaaviones de los EE.UU..

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El AV-8B Harrier II es un avión de ataque subsónico. Cuenta con un motor turbofán Rolls-Royce Pegasus con dos entradas de admisión de aire y cuatro toberas orientables de salidas de gases que se pueden mover de forma sincronizada para conseguir el empuje vectorial. Las toberas están ubicadas en los laterales del avión —las delanteras son de aire frío y las traseras de aire caliente— y situadas muy cerca de la turbina, a diferencia de la mayoría de los aviones de reacción, que tienen las toberas en la parte trasera del avión. El Harrier II también dispone de unas salidas de aire más pequeñas y controladas por válvulas en el morro, en la cola y las puntas alares para un mejor control de la aeronave a bajas velocidades. El tren de aterrizaje está formado por una doble rueda central y una rueda delantera en el fuselaje como tren principal y dos ruedas secundarias en las alas. Está equipado con seis puntos de anclaje en las alas y tres en el fuselaje para portar un cañón GAU-12 Equalizer de 25 mm, otras armas que incluyen misiles, bombas y cohetes, y tanques de combustible externos.
McDonnell Douglas AV-8 Harrier II, Marina Militare Italiana, 2010.
McDonnell Douglas AV-8 Harrier II, Marina Militare Italiana, 2010.
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La capacidad de carga de armamento casi duplica la del AV-8A. La cabina de pilotaje fue rediseñada respecto al AV-8A, simplificando el pilotaje y la navegación. Los sistemas de ataque y guerra electrónica se modernizan: sistema Hughes AN/ASB-19, contramedidas AN/ALE-39, posibilidad de empleo de contenedor de contramedidas electrónicas AN/ALQ-126C. Empleo de sonda rígida de reabastecimiento en vuelo, montada en el lado izquierdo del fuselaje. El diseño fue mejorado poco a poco, así en 1987 voló el primer AV-8B Night Attack. El Night Attack entró en servicio en septiembre de 1989, transformándose 61 ejemplares de AV-8B de los Marines. Otra mejora se realiza en 1992, con el AV-8B Harrier II Plus, un Night Attack equipado con radar multifunción AN/APG-65 (el mismo que emplea el F/A-18 Hornet). El USMC compró 27 AV-8B Harrier II Plus nuevos y convirtió 74 de otras versiones.

Un Av-8 Harrier II, de los USMC sobrevolando el desierto.

Un Av-8 Harrier II, de los USMC sobrevolando el desierto.

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Especificaciones técnicas :

Características generales
  • Tripulación: 1 piloto
  • Longitud: 14,12 m
  • Envergadura: 9,25 m
  • Altura: 3,55 m
  • Superficie alar: 22,61
  • Peso vacío: 6.340 kg
  • Peso cargado: 10.410 kg
  • Peso máximo al despegue:
    • En despegue vertical: 9.415 kg
    • En despegue corto: 14.100 kg
  • Planta motriz: turbofán de empuje vectorial Rolls-Royce F402-RR-408 (Mk 107).
    • Empuje normal: 104,5 kN (10 659 kgf; 23 500 lbf) de empuje.
Rendimiento
  • Velocidad máxima operativa (Vno): 1 070 km/h (665 MPH; 578 kt) (Mach 0,89) a nivel del mar
  • Alcance: 2 200 km (1 188 nmi; 1 367 mi)
  • Radio de acción: 556 km (300 nmi; 345 mi)
  • Alcance en ferry: 3 300 km (1 782 nmi; 2 051 mi)
  • Régimen de ascenso: 74,4 m/s (14 641 ft/min)
  • Carga alar: 460,4 kg/m²
Armamento
  • Cañones: cañón rotativo GAU-12 Equalizer de calibre 25 mm montado en un contenedor bajo el fuselaje a la izquierda y 300 proyectiles en otro contenedor a la derecha (configuración estadounidense, española e italiana)
  • Puntos de anclaje: 6× pilones subalares con una capacidad de 5.988 kg, para cargar una combinación de:
    • Bombas:
      • Bombas de racimo CBU-100
      • Bombas de caída libre de la serie Mark 80 (Mark 81, Mark 82, Mark 83), incluyendo bombas de prácticas de 3 y 14 kg.
      • Bombas guiadas por láser de la serie Paveway
      • Bombas incendiarias Mark 77
    • Cohetes:
      • 4× Contenedores LAU-5003 con 19× cohetes CRV7 de 70 mm
    • Misiles:
      • Misiles aire-aire:
        • 4× AIM-9 Sidewinder o misil guiado por infrarrojos de tamaño similar, de corto alcance
        • 6× AIM-120 AMRAAM (en las variantes AV-8B+ equipadas con radar), de medio alcance
      • Misiles aire-superficie:
        • 6× AGM-65 Maverick
    • Otros:
      • 4× Tanques de combustible externos de 1.135, 1.250, o 1.400 litros (en pilones Nº. 2, 3, 4 y 5) para vuelo en ferry, largo alcance o más tiempo de merodeo.
Aviónica
  • Radar Raytheon APG-65
  • Pods de designación de objetivos AN/AAQ-28V LITENING (en las variantes AV-8B+ equipadas con radar)
McDonnell Douglas AV-8B Harrier II, USMC, Kuwait, 1991.McDonnell Douglas AV-8B Harrier II, USMC, Kuwait, 1991.

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