Bristol Beaufighter.

Reino UnidoEl Bristol Tipo 156 Beaufighter, a menudo denominado simplemente Beau, era un caza pesado y de largo alcance construido a partir de la modificación del avión torpedero Bristol Beaufort, también por la Bristol Aeroplane Company. El nombre Beaufighter es una contracción de Beaufort y de fighter (combate o caza en inglés).
A diferencia de los Beaufort, el Beaufighter tuvo una larga carrera y ha servido en casi todos los escenarios de la Segunda Guerra Mundial, primero como un caza nocturno, luego como un cazabombardero, y eventualmente, remplazando a los Beaufort como torpedero. Su única variante fue construida en Australia por el Department of Aircraft Production (“Departamento de Producción de Aeronaves”, DAP por sus siglas en inglés) y era conocido como DAP Beaufighter.

Bristol Beaufighter perteneciente al 404º Escuadrón de la RCAF, Junio de 1944.

Bristol Beaufighter perteneciente al 404º Escuadrón de la RCAF, Junio de 1944.

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La idea de un caza desarrollado utilizando las secciones externas de los planos, la cola y el tren de aterrizaje del ya existente Beaufort fue sugerida al Ministerio del Aire británico por Bristol; esta coincidía con los retrasos en el desarrollo y la producción del caza bimotor Westland Whirlwind. Mediante la conversión de un diseño ya existente de la “Beaufort Cannon Fighter” se podía esperar que el desarrollo y producción fuese mucho más rápido, sin tener que empezar un diseño completamente nuevo desde cero. Bristol comenzó la construcción de un prototipo a partir de una parte del Beaufort construido en la línea de montaje. Este primer prototipo voló el 17 de julio de 1939, un poco más de ocho meses después de que el diseño había comenzado y la posibles derechos para la utilización del mayor número de Beaufort y el diseño de partes.

Bristol Beaufighter del 252º Escuadrón de la Royal Air Force, 1941.

Bristol Beaufighter del 252º Escuadrón de la Royal Air Force, 1941.

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Un contrato de producción de 300 máquinas ya había sido firmado dos semanas antes de que el prototipo volara, como la especificación F.17/39. En general, las diferencias entre el Beaufighter y el Beaufort son muy pocas. Las alas, superficies de control, tren de aterrizaje retráctil y la sección de popa del fuselaje eran idénticos a los de la Beaufort, mientras que la sección central del ala fue similar a excepción de algunos accesorios. La bodega de bombas era con dispensador, y un armamento de cuatro cañones Hispano-Suiza HS.404 de 20 mm se montó en la zona inferior del fuselaje. Estos fueron alimentados inicialmente de 60 cartuchos por arma, lo que exigía al operador del radar tener que cambiar manualmente las municiones – una ardua tarea impopular, especialmente en la noche y en medio de una persecución con el objetivo de un bombardero -.

Bristol Beaufighter del 225º Escuadrón de la RAF, Coltishall, 1942.

Bristol Beaufighter del 225º Escuadrón de la RAF, Coltishall, 1942.

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Como resultado de ello, se sustituirá por un sistema de alimentación tipo cinta. Los cañones se complementaban con seis Browning de 7,7 mm en las alas, cuatro en el ala de estribor y dos en el puerto. La de la parte trasera y artillero fueron removidos, dejando sólo al piloto en una cabina del tipo de combate. El navegador / operador de radar se sentaba en la parte trasera debajo de una pequeña burbuja perspex cuando el Beaufort de la torreta dorsal había sido localizado. Los motores Bristol Taurus del Beaufort no serían suficiente para un caza y fueron sustituidos por los más potentes Bristol Hercules XVII. Este extra de potencia presentaba problemas con las vibraciones. Al final, estos fueron montados, con struts más flexibles. Esto tuvo como efecto mover el centro de gravedad hacia adelante, por lo general una mala cosa en el diseño de aeronaves. Fue entonces trasladado de nuevo en su lugar por la reducción de la zona de la nariz, que ya no era necesaria para el bombardero en un rol de combate.

Bristol Beaufighter del 30º Escuadrón de la Real Fuerza Aérea Australiana, Port Moresby, 1943.

Bristol Beaufighter del 30º Escuadrón de la Real Fuerza Aérea Australiana, Port Moresby, 1943.

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Este puso la mayoría del fuselaje detrás del ala y el centro de gravedad se trasladó de nuevo a donde debía estar, con el capó del motor y las hélices más adelante ahora que el morro. La producción de Beaufort en Australia, y la exitosa utilización de la British-Beaufighters realizados por la Real Fuerza Aérea Australiana, llevó a que los Beaufighters fueran construidos por el Departament of Aircraft Production, desde 1944 en adelante. El plan de acción de la variante fue un ataque / bombardero torpedo, conocido como la Mk 21: cambios en el diseño incluido los motores Hércules CVII, dihedral a la cola del avión y la mejora de armamento. Para los estándares de los cazas, el Beaufighter, era pesado y lento. Llegaba a tener un peso de 7.000 kg y un máximo de velocidad de 540 km/h a 5.000 m. Sin embargo era lo mejor disponible, ya que el excelente Westland Whirlwind había sido cancelado por problemas con los motores Rolls-Royce Peregrine.

Bristol Beaufighter de la Real Fuerza Aérea Australiana, 1950.

Bristol Beaufighter de la Real Fuerza Aérea Australiana, 1950.

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Muy conocida por sus cazas rápidos, la RAF también tuvo que desarrollar cazas pesados nocturnos, que también pudieron ser utilizados como de apoyo a tierra y en misiones antibuque. Uno de los menos conocidos es el Bristol Beaufighter, que brilló en Europa y el Pacífico, donde se lo conocía como “la muerte susurrante”. Las grandes leyendas de la RAF, principalmente el Hurricane y el Spitfire, son gráciles aviones monomotores de gran velocidad y pulido diseño, quienes por lo general realizaban las labores más vistosas y heroicas, sobre todo teniendo en cuenta las concecuencias de acciones en donde brillaron, como la Batalla de Inglaterra. Sin embargo, como siempre, suele haber detrás de los aparatos conocidos y esbeltos, otros que no lo son tanto, pero que también dieron lo suyo en la defensa de sus países. Es el caso del Beaufighter, un caza pesado de aspecto poco agraciado que ha pasado algo desapercibido.

Bristol Beaufighter entregado a la Fuerza Aérea Turca, 1944.

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Hacia 1938 la RAF se dio cuenta rápidamente que necesitaba un caza pesado, ya que no disponían de cazas de escolta o de largo alcance para acompañar a sus bombarderos o para la intercepción nocturna de bombarderos enemigos. Como la guerra estaba cercana a estallar, no perdieron mucho tiempo en el diseño y tomaron como punto de partida al Beaufort. El primer prototipo del Beaufighter voló practicamente en la misma fecha que el del Beaufort, el 17 de julio de 1939. El nuevo aparato era sin lugar a dudas una solución de compromiso a corto plazo, pero a la larga se convirtió en uno de los aviones más polivalentes de la RAF. Con nuevos motores y un fuselaje algo diferente con respecto al Beaufort, compartía sin embargo ese aire de familia que venía del Blenheim. Al principio, todos consideraron al Beaufighter un avión muy difícil de pilotar. Sin embargo, con constantes mejoras y experiencia, este aparato llegó a ser muy importante para la RAF en ciertos cometidos.

Bristol Beaufighter de la 8ª Escuadrilla de la Fuerza Aérea de la Armada Portuguesa, 1945.

Bristol Beaufighter de la 8ª Escuadrilla de la Fuerza Aérea de la Armada Portuguesa, 1945.

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Rápidamente, los primeros Beaufighter Mk IF comenzaron a servir en la RAF en el invierno de 1940. Su tarea era reemplazar a los Blenheim Mk IF, que ya estaban empezando a ser considerados obsoletos. En realidad el aparato entró en servicio justo a tiempo para demostrar su valía, ya que en esas fechas los alemanes comenzaron a realizar incursiones sobre Inglaterra en gran escala. Inicialmente, el Beaufighter MK IF usaba un motor Bristol Hercules III radial, de 1.400 HP, y ya poseía una evolución del radar usado por el Blenheim Mk IF, el AI Mk IV, el cual montado en el morro del avión le daba un aire distintivo. Pintados de negro al igual que sus predecesores, los Beaufighter de caza nocturna realizaron sus primeras pruebas operacionales en las últimas fases de la Batalla de Inglaterra, comenzando a ser entregados a los escuadrones de caza nocturna de la RAF en septiembre de 1940.

Bristol Beaufighter perteneciente al 103º Escuadrón de las Fuerzas de Defensa de Istael- Fuerza Aérea, 1948.

Bristol Beaufighter perteneciente al 103º Escuadrón de las Fuerzas de Defensa de Istael/Fuerza Aérea, 1948.

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Al principio hubo problemas con el uso del radar, lo cual no permitió grandes resultados durante 1940. Sin embargo, lentamente en los últimos tres meses de la ofensiva alemana se comenzó a incrementar la cantidad de bombarderos derribados. Durante los primeros cinco meses de 1941, el Beaufighter fue el caza nocturno con mayor cantidad de intercepciones de toda la RAF. Se equiparon 9 Escuadrones Metropolitanos de Caza Nocturna con este aparato, encargado de la difícil tarea de proteger Inglaterra por la noche. La producción alcanzó las mil unidades, muchas de ellas producidas en las llamadas fábricas fantasmas. A partir del aparato número 51, se agregaron 6 ametralladoras de 7,7 mm en las alas, además de los cuatro cañones de 20 mm que ya tenía el fuselaje, lo cual habla a las claras de la necesidad por aumentar su potencia de fuego. Otras mejoras comenzaron a llegar. Cuando los nuevos motores radiales Hercules se retrasaron, se seleccionó el Rolls Royce Merlin XX de doce cilindros en V para el Mk II. Esto le daba una línea mucho más agraciada a un diseño algo desgarbado.

Bristol Beaufighter del 22º Escuadrón de la RAAF, Base de Moratai, 1944.

Bristol Beaufighter del 22º Escuadrón de la RAAF, Base de Moratai, 1944.

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Pronto los británicos se dieron cuenta de que el diseño servía para otras tareas. Para ser utilizado en África se los tropicalizó, y fueron empleados como caza diurna de largo alcance, misión en la que los Hurricane y otros aparatos monomotores no podía ser empleados. El modelo IC fue utilizado también en esta primera etapa por el Comando Costero inglés, en misiones antibuque. En este cometido también fue empleado en el Pacífico, donde los japoneses lo apodaban la muerte susurrante. Pudiendo llevar un torpedo y cohetes no guiados, además de su armamento de cañones, sin duda era el avión perfecto para atacar todo tipo de blancos navales. Como ya se mencionó, varias versiones remotorizadas y mejoradas del Beaufighter fueron abandonadas en el proceso de diseño. Sin embargo finalmente llegaron los motores con mayor potencia, lo cual hizo que los modelos Mk VI fueran modelos más polivalentes.

Bristol Beaufighter VIF del 416º Escadrón de ataque nocturno, USAF, 1944.

Bristol Beaufighter VIF del 416º Escadrón de ataque nocturno, USAF, 1944.
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En efecto, este aumento en la potencia permitió que el avión pudiera ser empleado ya en otros papeles con derecho propio, como torpedero y de ataque al suelo. Con el tiempo estos papeles se fueron haciendo más y más importantes, llevando a la creación de versiones especializadas como el TF. Mk X y el Mk 21 (fabricado en Australia). Del Beaufighter se ensamblaron 5.500 unidades en Inglaterra y 364 en Australia. Aunque lentamente desplazado en ciertas tareas por variantes del Mosquito, este aparato sirvió entonces en todos los teatros operacionales de los aliados occidentales, ya que combatió efectivamente en Europa, África, el Mediterráneo, el Pacífico y en Birmania. Terminada la guerra el Beaufighter fue dado de baja. Solamente quedó en servicio, hasta 1960, el modelo TT. Mk 10, que fue utilizado como remolcador de blancos.

Beaufighter VIC, Real Fuerza Aérea Australiana, Williamtown, 1945.
Bristol Beaufighter VIC, Real Fuerza Aérea Australiana, Williamtown, 1945.
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El Bristol Beaufighter fue utilizado en las siguientes ocasiones:

  • Comando costero; en 1941 apareció el caza pesado de largo alcance Beaufighter Mk.IC. Esta nueva versión entró en servicio en mayo de 1941 en el 252º escuadrón para operar desde Malta. Este avión hizo un buen trabajo contra los objetivos en las costas mediterráneas, en los cielos, contra otros aviones, y en la superficie, contra barcos del mismo.

  • Guerra del Pacífico; el Beaufighter arribó a Asia y al Pacífico a mediados del 1942. Se llegó a decir (aunque también podía haber sido una forma de propagandearlo por la Bristol) que el Beaufighter era llamado por los Japoneses como “The Whispering Death”(La Muerte Susurrante), ya que, supuestamente atacaban sin ser oídos o vistos sino hasta que era muy tarde.

Este Bristol Beaufighter Mk.X del 236º Escuadrón de la RAF, lleva las rayas identificativas del dia-D, 1944.

Este Bristol Beaufighter Mk.X del 236º Escuadrón de la RAF, lleva las rayas identificativas del dia-D, 1944.

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  • Sudeste asiático; en el escenario del sudeste asiático, el Beaufighter Mk VIF operado por India en misiones nocturnas contra las líneas de comunicación Japonesas en Birmania y Tailandia.

  • Sudoeste del Pacífico; antes que los Beaufighters “DAP” arribaran al escenario del sudeste del Pacífico de la RAAF, los Bristol Beaufighter Mk IC ya empleaban misiones de guerra anti-superficie aérea. La más famosa de estas es la “Batalla del Mar de Bismark” en cual contó con la cooperación de la USAAF con A-20 Havoc y con los B-25 Mitchell.

  • Postguerra; desde 1944 las unidades Beaufighters de la RAF fueron usadas en la guerra civil griega. Los Beaufighter fueron usados por la Fuerza Aérea portuguesa, y por otras fuerzas aéreas como la turca o la Dominicana.

Bristol Beaufighter Mk.XXI, RAAF, Océano Pacífico, 1944.

Bristol Beaufighter Mk.XXI, RAAF, Océano Pacífico, 1944.

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Especificaciones técnicas

Características generales

  • Tripulación: 2; piloto y observador

  • Longitud: 12.6 m

  • Envergadura: 17.65 m

  • Altura: 4.84 m

  • Superficie alar: 46,73 m²

  • Peso vacío: 7,072 kg

  • Peso máximo al despegue: 11,521 kg

  • Planta motriz: motores radiales Bristol Hercules.

    • Potencia: 1,600CV cada uno.

Rendimiento

  • Velocidad máxima operativa: 515 km/h a 3,050 m

  • Alcance: 2,816 km

  • Techo de servicio: 5,795 m 19,000 ft (sin torpedo)

  • Régimen de ascenso: 8.2 m/s 1,600 ft/min (sin torpedo)

Armamento

  • Armas de proyectiles:

    • Cuatro cañones de 20 mm Hispano-Suiza HS.404, disparando hacia delante, bajo el morro

    • Seis ametralladoras 7,7 mm en las alas

    • Una Vickers orientable de 7,7 mm en posición dorsal

    • Un torpedo y dos bombas de 113 kg u ocho cohetes RP-3 de 27 kg.

     

Bristol Beaufighter de la Royal Air Force equipado con torpedo, 1944.
Bristol Beaufighter de la Royal Air Force equipado con torpedo, 1944.

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