Soldados Belgas en la Primera Guerra Mundial.

BelgiumEl 4 agosto de 1914, el ejército alemán abrió el frente occidental invadiendo Bélgica y Luxemburgo, con un ataque a la ciudad de Lieja, y luego obteniendo el control militar de regiones industriales importantes del este de Francia, derrotando al ejército francés en la batalla de Lorena, la batalla de Charleroi (21 de agosto) y en la batalla de Maubeuge una semana más tarde. La fuerza del avance fue contenida drásticamente con la primera batalla del Marne en septiembre de 1914, donde enfrentaron al Cuerpo Británico compuesto por 5 divisiones experimentadas y las tropas de reserva francesas. Los taxis de París ayudaron a trasladar a los efectivos ingleses al frente. El equilibrio de fuerzas y las nuevas armas facilitaron la defensa frente al ataque e impusieron la estabilización del frente. Ambos contendientes se atrincheraron en una línea sinuosa de posiciones fortificadas que se extendía desde el Mar del Norte hasta la frontera suiza con Francia. Esta línea permaneció sin cambios sustanciales durante casi toda la guerra.

Teniente 1ª División de Artillería a caballo, Marzo de 1917.

Teniente 1ª División de Artillería a caballo, Marzo de 1917.

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La guerra a Bélgica fue declarada en la mañana del 03 de agosto, los elementos de vanguardia de ‘ejército del Mosa‘ alemán cruzaron la frontera a las 08:00 horas del 04 de agosto. La caballería avanzó hasta el río Mosa, pero los puentes habían sido destruidos. Por la tarde del 04 de agosto, la caballería alemana había cruzado el Mosa, al norte de Visé y se encontró con las tropas belgas de la 12ª Brigada, que combatieron y se retiraron a la línea de defensa. Las fuerzas alemanas fueron detenidas en la noche. La 3ª División belga vigilaba  la ciudad detrás de terraplenes construidos apresuradamente, en el mismo día en que rechazó con éxito los ataques de la infantería alemana que trataba de pasar entre los fuertes. Un ataque contra Fort Barchon fue rechazado con grandes pérdidas debido a las ametralladoras y al fuego de artillería. Después de este ataque fallido, los alemanes llevaron a cabo uno de los primeros ataques aéreos en la historia utilizando un Zeppelin para lanzar bombas en Lieja. Mientras tanto la caballería se trasladó al sur tratando de rodear la ciudad. Con la ciudad a punto de ser invadida, el general Leman ordenó a la 3ª División  retirarse y volver a unirse al ejército belga, movilizándose hacia el oeste.

Soldado de Infantería, Frente de Yser, primavera de 1915, va armado con rifle Mauser Belga M1889 de 7,65 mm.

Soldado de Infantería, Frente de Yser, primavera de 1915, va armado con rifle Mauser Belga M1889 de 7,65 mm.

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El 06 de agosto, el general Ludendorff se adelantó y encontró que el comandante de la 14 ª Brigada había muerto. Él asumió personalmente el mando, ordenó a un obús de campo para proporcionar fuego de apoyo y luchó por el pueblo de Queue-du-Bois en un punto alto desde donde podía mirar hacia abajo hacia Lieja. Ludendorff envió a un grupo adelantarse con una bandera de tregua para exigir la rendición de Leman (que fue rechazada). La fuerza de ataque que siguió fue derribada en la puerta de la sede del general Leman. Esta salida motivo a Leman a abandonar la ciudad y refugiarse en Fort Loncin en el lado oeste de la ciudad. El aro exterior de fuertes continuó resistiendo, bloqueando el avance alemán e impidiendo el uso de las líneas de ferrocarril. Bajo un bombardeo constante y atacados  por las fuerzas alemanas, la mayoría de los fuertes continuaron resistiendo. Sólo Fléron fue puesto fuera de acción, su mecanismo de cúpula fue destruido por el fuego de artillería. El único fuerte capturado por el asalto de la infantería sería Fort Barchon, capturado el 10 de agosto.

General Joseph Georges Leman, Defensa de Lieja, Bélgica, 1914.

General Joseph Georges Leman, Defensa de Lieja, Bélgica, 1914.

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Para reducir estas fortificaciones, los alemanes tendrían que emplear su artillería ultra pesada. Estas incluían el obús Krupp “Big Bertha” de 420 mm y un mortero Austro-Húngaro  de 305 mm  construido por Škoda. En el momento de la construcción de los fuertes se suponía que las mayores armas que podrían ser trasladados por tierra eran el obús de 210 mm, por lo que los fuertes nunca habían sido diseñados para soportar los enormes proyectiles de los cañones más grandes. Las municiones de estas armas cayeron sobre los fuertes directamente desde arriba, penetrando en los laterales de hormigón y luego detonando en el interior por medio de una espoleta retardada. Uno por uno, los fuertes fueron golpeados hasta la sumisión,  el último en caer, Fort Boncelles, capituló el 16 de agosto. El 15 de agosto el general Leman resultó herido en el Fuerte Loncin, y fue transportado inconsciente y prisionero de los alemanes. En la mañana del 17 de agosto, los ejércitos alemanes Primero, Segundo y Tercero, de acuerdo con el Plan Schlieffen, se prepararon para seguir adelante con un empuje por el resto de Bélgica, obligando a los restos del ejército belga retirarse hacia Amberes y capturando Bruselas el 20 de Agosto sin ninguna pelea.

Soldado perteneciente al 1er. Regimiento de Fusileros a caballo, Bélgica, 1914.

Soldado perteneciente al 1er. Regimiento de Fusileros a caballo, Bélgica, 1914.

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Los asaltos presentaban tal desventaja frente al adversario que los ataques aliados fueron infructuosos y Alemania pudo resistir a pesar de combatir en dos frentes. En estos ataques se recurrió a bombardeos masivos de artillería y al avance masivo de la infantería. Sin embargo, la combinación de las trincheras, los nidos de ametralladoras, el alambre de espino y la artillería infligían cuantiosas bajas a los atacantes y a los defensores en contraataque. Como resultado, no se conseguían avances significativos. Las condiciones sanitarias y humanas para los soldados eran muy crudas y las bajas elevadísimas. En otoño de 1915 el general Joseph Joffre intentó una ofensiva, con apoyo inglés, que concluyó en un gigantesco fracaso. Después de este éxito defensivo, a finales de año, el general Von Falkenhayn, Jefe del Estado Mayor, propuso al Kaiser su proyecto de atacar Verdún. Plaza fuerte e impenetrable según la propaganda francesa, pero que estaba en posición delicada por no poseer un camino o vía férrea para su reavituallamiento. Los alemanes esperaban que su caída debilitaría la moral de los soldados franceses.

Este soldado ciclista lleva el nuevo uniforme kaki modelo 1915 y un rifle Mauser Belga M1889 de 7,65, Bourbourg, 1916.

Este soldado ciclista lleva el nuevo uniforme khaki modelo 1915 y un rifle Mauser Belga M1889 de 7,65, Bourbourg, 1916.

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El 21 de febrero de 1916, el ataque se inició con la artillería bombardeando violentamente las posiciones aliadas.  Los alemanes avanzaron poco, pero las pérdidas francesas fueron enormes. El 25 de febrero, el general Langle de Cary decidió abandonar la ciudad, pero el mando francés no estaba dispuesto a perder Verdún y nombró en su lugar a Philippe Pétain, quien organizó una serie de violentos contraataques. El 1 de julio, los británicos desataron una gran lucha paralela en la batalla del Somme, a fin de dividir las tropas alemanas y reducir la presión sobre Francia. Los alemanes retrocedieron escasos kilómetros, pero en orden. Al final, el frente casi no se modificó ni en Verdún ni en el Somme, pese a los centenares de miles de bajas. En un esfuerzo por romper este callejón sin salida, este frente presenció la introducción de nuevas tecnologías militares, incluyendo el gas venenoso y los tanques. Pero sólo tras la adopción de mejoras tácticas se recuperó cierto grado de movilidad. A pesar del estancamiento de este frente, este escenario resultó decisivo. El avance inexorable de los ejércitos aliados en 1918 convenció a los comandantes alemanes de que la derrota era inevitable, y el gobierno se vio obligado a negociar las condiciones de un armisticio.

Capitán de Infantería de línea, cerca de Termonde. 1947.

Capitán de Infantería de línea, cerca de Termonde, 1914.

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Asedio de Amberes – El asedio de Amberes se es un episodio militar del Frente Occidental de la Primera Guerra Mundial, durante la ofensiva alemana en Bélgica en las primeras fases del conflicto, en la cual el Imperio alemán, junto a algunas unidades del Imperio austrohúngaro, atacó al Ejército belga, que contó con el apoyo de algunas unidades del Imperio británico. El escenario del conflicto fue la ciudad de Amberes cuyo centro urbano e instalaciones portuarias fueron defendidas por tres líneas de defensa compuestas por fuertes. Al principio, los belgas lanzaron tres ataques de infantería desde el 28 de agosto para mantener al ejército alemán lo más alejado posible de la ciudad y el puerto. Mediante una importante artillería, los alemanes llegaron a la última línea el 28 de septiembre y se tomaron la ciudad el 10 de octubre de 1914.

Batalla de Mons – La batalla de Mons fue el primer combate en el que participó la Fuerza Expedicionaria Británica durante la Primera Guerra Mundial en el Frente Occidental. El cuerpo de expedición británico, numéricamente inferior pero compuesto por tropas expertas y bien entrenadas, se enfrentó en Mons, al occidente de Bélgica, el 23 de agosto de 1914 con el ala derecha del Ejército alemán que estaba invadiendo ese país y Francia según los proyectos estratégicos establecidos en el plan Schlieffen. Mientras el ejército francés era derrotado en el Sambre, en las Ardenas y en Lorena, las tropas británicas enfrentaron con éxito a los alemanes. Tras los enfrentamientos, debido al avance alemán y en general a los malos resultados para los Aliados en las batallas de las Fronteras, los británicos se tuvieron que retirar para evitar que los rodearan y mantener la unión con sus colegas franceses, en el marco de la gran retirada hacia París y el Marne.

Soldado de 1ª clase, Regimiento de Lanceros, lleva un rifle Mauser Belga M1889, Bélgica, 1914.

Soldado de 1ª clase, Regimiento de Lanceros, lleva un rifle Mauser Belga M1889, Bélgica, 1914.

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Batalla de Charleroi – La batalla de Charleroi, también llamada batalla del Sambre (1914), fue una batalla librada el 21 de agosto de 1914 entre las fuerzas armadas alemanas y francesas; la batalla se produjo dentro del marco de la Primera Guerra Mundial; los franceses estaban planeando un ataque a través del río Sambre, cuando los alemanes lanzaron un ataque; los alemanes finalmente salieron victoriosos. Tras la invasión alemana de Francia en los compases de la Primera Guerra Mundial, el 20 de agosto de 1914, el general francés Lanrezac al mando del 5º Ejército, había empezado a concentrar tropas en un frente de 40 kilómetros a lo largo del río Sambre a su paso por Charleroi. En su flanco izquierdo se encontraba un cuerpo de caballería al mando del general Sordet y la Fuerza Expedicionaria Británica en Mons. Fue entonces cuando Lanzerac, con su 5º Ejército formado por 15 divisiones debilitadas por el traslado de tropas para defender Lorena, se enfrentó a las 38 divisiones alemanas que componían el 2º y 3º Ejército alemán, al mando del general Karl von Bülow.

Soldado de Infantería, Frente de Yser, invierno de 1918.

Soldado de Infantería, Frente de Yser, invierno de 1918.

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El 2º Ejército alemán inició la batalla con varios ataques sobre el Sambre, estableciendo dos cabezas de puente que la escasa artillería francesa no pudo destruir. El 22 de agosto, Bülow atacó con 3 cuerpos de ejército directamente con el frente del 5º Ejército. La lucha continuó hasta el 23 de agosto, cuando el centro del frente francés se vio obligado a retroceder. Mientras tanto, el 3º Ejército había logrado cruzar el río Mosa, lanzando un ataque frontal contra el flanco derecho francés. Lanrezac ordenó la retirada general de los restos del 5º Ejército ante el avance del 3º Ejército alemán que amenazaba con cortar sus líneas de suministro, lo cual hubiera supuesto el cerco y aislamiento de los franceses. La retirada salvó al ejército francés de sufrir una derrota mucho mayor, pues impidió el envolvimiento de los franceses tal como estaba previsto en el Plan Schlieffen alemán. Esta derrota, unida a la sufrida en la Batalla de San Quintín de 1914, empujó a los franceses a pocos kilómetro de París.

La masacre de Tamines se desarrolló el 21, el 22 y el 23 de agosto de 1914 en Tamines, Bélgica, durante las primeras etapas Primera Guerra Mundial. Allí murieron 384 personas, la mayoría civiles fusilados. Esta población, como algunas de las Ardenas o Lieja, se encontraban en el comino del Ejército alemán, que buscaba invadir Francia por su frontera con Bélgica. La resistencia militar resultó más fuerte de lo prevista, por lo que en buena medida los militares germanos descargaron su frustración con la población civil.

Soldado de infantería, Regimiento de Carabineros, Bélgica, 1914.

Soldado de infantería, Regimiento de Carabineros, Bélgica, 1914.

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Primera Batalla de Ypres – La primera batalla de Ypres, también llamada la Batalla de Flandes o de Holanda, fue la última larga batalla del primer año de la I Guerra Mundial (1914). En realidad fue una serie de batallas, empezaron el 19 de octubre y finalizaron de acuerdo con varias historias el 13 de noviembre (Francia), 22 de noviembre (Reino Unido) o el 30 de noviembre (Alemania). Esta batalla y la batalla de Yser marcaron el final de la supuesta Carrera hacia el Mar. Las principales batallas de Ypres fueron: la batalla de Langemarck (1914), del 21 al 24 de octubre, la batalla de Gheluvelt, del 29 al 31 de octubre, y la batalla de Nonne Bosschen, el 11 de noviembre.

Segunda Batalla de Ypres – La Segunda Batalla de Ypres tuvo lugar entre el 22 de abril y el 25 de mayo de 1915 y enfrentó a las fuerzas de Francia, Reino Unido, Australia y Canadá contra el Imperio alemán. Fue la primera batalla en la que se usó gas mortífero con fines militares. Las fuerzas alemanas lanzaron clorhídrico asfixiante contra las tropas aliadas, aunque este no fue decisivo para el resultado de la batalla, ya que, pese a que dicho gas produjo la muerte instantánea de decenas de miles de soldados aliados, los alemanes tardaron varios días en enterarse de su proeza, tiempo suficiente para que Los Aliados pudieran rearmar la zona. Desde esa batalla, en la Primera Guerra Mundial se combatirá con máscaras de gas. También fue la primera vez que una fuerza colonial (Canadienses y Australianos) emprendía una contienda contra una potencia europea en suelo europeo.

Capitán, Estado Mayor, Bélgica, principios de 1915, lleva un revolver Nagant M1878.

Capitán, Estado Mayor, Bélgica, principios de 1915, lleva un revólver Nagant M1878.

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Batalla de Messines – La Batalla de Messines fue una batalla del frente occidental de la Primera Guerra Mundial. Comenzó el 7 de junio de 1917 cuando el segundo ejército británico bajo el mando de Herbert Plumer lanzó una ofensiva cerca de la localidad de Mesen (Messines) en la Provincia de Flandes Occidental, en Bélgica. El objetivo de la ofensiva fue unas elevaciones que se extendían desde el norte de Messines hasta pasada la localidad de Wytschaete que creaba una fortificación natural al suroeste de Ypres. Uno de los elementos clave de la batalla fue la detonación de 19 minas inmediatamente antes del asalto de la infantería, una táctica que desestabilizó las defensas alemanas y permitió el avance de las tropas para asegurar sus objetivos de un modo rápido. El ataque también fue preludio de una “tercera batalla de Ypres” de mayores dimensiones, conocida como Batalla de Passchendaele, que comenzó el 11 de julio de 1917.

Soldado de Infantería de patrulla, Frente de Yser, finales de 1917.

Soldado de Infantería de patrulla, Frente de Yser, finales de 1917.

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Tercera Batalla de Ypres – La Tercera Batalla de Ypres o batalla de Passchendaele fue una batalla de la Primera Guerra Mundial, que enfrentó a los británicos y sus aliados contra el Imperio Alemán. La batalla tuvo lugar en el frente occidental, entre junio y noviembre de 1917, por el control de las carreteras al sur y al este de la ciudad belga de Ypres en Flandes Occidental, como parte de una estrategia decidida por los aliados en varias conferencias celebradas en noviembre 1916 y mayo 1917.

Lucharon 65,8 millones de soldados, de los que murieron más de 1 de cada 8, un promedio de 6.046 hombres muertos cada día en los cuatro años que duró la guerra. A consecuencia de esta guerra cayeron cuatro imperios -el alemán, el austrohúngaro, el ruso y el otomano- y tres grandes dinastías, los Hohenzollern, los Habsburgo y los Romanov. Confirmaba el final del Absolutismo Monárquico en Europa. Se calcula que la guerra produjo aproximadamente ocho millones de muertos y seis millones de discapacitados. Francia fue el país más afectado proporcionalmente: 1,4 millones de muertos y desaparecidos, equivalentes a un 10% de la población activa masculina.

Soldado del 1er. Regimiento de Guías, Bélgica, 1914, va ramado con un rifle Mauser Belga M1889.

Soldado del 1er. Regimiento de Guías, Bélgica, 1914, va ramado con un rifle Mauser Belga M1889.

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