Helicóptero Westland Wessex.

United KingdomEl Westland Wessex fue construido por los británicos a partir de la turbina del Sikorsky H-34, que fue desarrollado y producido bajo licencia por Westland Aircraft (posteriormente Westland Helicopters). Uno de los principales cambios con respecto al H-34 de Sikorsky fue la sustitución del motor de pistón por un motor con turboeje; el Wessex fue el primer helicóptero en el mundo para ser producido en grandes cantidades que utilizara una turbina de gas como sistema de propulsión.  Los primeros modelos fueron propulsados por un solo motor Napier Gazelle, los modelos posteriores fueron construidos  con un par de motores Rolls-Royce Gnome.

Westland Wessex, 771º Escuadrón, Royal Navy Air Station Culdrose, 1988.

Westland Wessex HU.5/5C, 771º Escuadrón, Royal Navy Air Station Culdrose, 1988.

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El Wessex fue producido inicialmente para la Royal Navy (RN) y más tarde para la Real Fuerza Aérea (RAF); También se produjo un número limitado de aparatos civiles, así como algunas ventas de exportación. El Wessex puede ser utilizado para la guerra antisubmarina así como helicóptero utilitario; pero donde quizás es más conocido es como helicóptero de búsqueda y rescate (SAR). El Wessex entró en servicio operacional en 1961, y ha tenido una vida útil de más de 40 años antes de ser retirado en Gran Bretaña.

Westland adquirió un HSS-1 de la US Navy como patrón de producción del Wessex. Después de las primeras pruebas, que comenzaron el 11 de agosto de 1956 con la planta motriz R-1820, el 17 de mayo de 1957 este helicóptero voló con un Napier Gazelle NGa.11 de 1.100 hp (820 kW), una vez que se hubiesen abandonado los planes iniciales de equiparlo con una versión turboeje del Rolls-Royce Dart.

Westland Wessex HAS.3, 737º Escuadrón, NAS, HMS Antrim, 1982.

Westland Wessex HAS.3, 737º Escuadrón, NAS, H.M.S. Antrim, 1982.

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Después de dotarse con el motor Gazelle Mk.161 de 1.450 hp (1.081 kW), este modelo fue aceptado por la Royal Navy como concurrente al Requerimiento Naval NR/AN/43 (Especificación HAS 170) por un aparato embarcado de patrulla antisubmarina. A continuación comenzó su producción en serie, con el nombre de Wessex HAS.Mk.1, y se convirtió en el primer helicóptero mundial fabricado en serie con una turbina de gas libre. El Arma Aérea de la Flota dispuso de esta manera de un aparato que podía llevar tanto un sonar calable como armas ofensivas, entre ellas torpedos buscadores; que podía despegar al cabo de 45 segundos de haber arrancado en frío; y que podía llevar a 16 hombres o 1.800 kg de carga, interna o a la eslinga, como alternativa al equipo ASW. Más aún, liberaba a los buques de tener que llevar grandes cantidades de combustible de aviación. Tripulado por un piloto, un copiloto, un observador y un operador del sonar, el Wessex HAS.Mk.1 inició sus pruebas operacionales en abril de 1960 y al cabo de unos años vervía desde las plataformas de popa de los destructores de la clase “County”.

Westland Wessex UH.5, Royal Navy, RAE, Farnborough, Reino Unido, 1982

Westland Wessex HU.5, Royal Navy, RAE, Farnborough, Reino Unido, 1982.

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Equipado con un radar doppler Ryan APN-97A y un estabilizador automático Lewis Newmark Mk.19, el Wessex podía realizar la transición a vuelo estacionario y mantenerse sobre un punto predeterminado en cualquier condición metereológica, al tiempo que sumergía su sonar calable o utilizaba su cabria de salvamento, un equipo opcional que se montaba sobre la puerta de la cabina principal (en el costado derecho del fuselaje). Accionada por un motor hidráulico con engranajes epicíclicos, embrague y un modo de desembrague, esta cabria tenía 32 metros de cable y podía soportar 272 kg. Un inconveniente significativo del Wessex HAS.Mk.1 era la carencia de un equipo de seguimiento automático utilizable como elemento de referencia en la navegación. Ello se corrigió en el Wessex HAS.Mk.3, cuyo primer prototipo (de un total de tres) voló el 3 de noviembre de 1964. Además de lo que por entonces era ya una aviónica completamente británica, el Mk.3 poseía un motor repotenciado Gazelle NGa.22 Mk.165 de 1.600 hp (1.193 kW) y un radar  secundario de búsqueda situado en un prominente carenado dorsal, que llevó a que este modelo fuese apodado “Camel” (camello).

Westland Wessex UH.5, 84º Escuadrón, Royal Air Force, Acrotiri, Chipre, 1987.

Westland Wessex HU.5, 84º Escuadrón, Royal Air Force, Acrotiri, Chipre, 1987.

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Se produjeron 40 Mk.3 de serie mediante la conversión de sendas células Mk.1, que fueron los primeros helicópteros de la Royal Navy capaces de llevar a cabo virtualmente todos los aspectos de una misión antisubmarina de manera totalmente automática. Sustituidos por los Westland Sea King y Lynx, los últimos Mk.3 fueron dados de baja en enero de 1984. Como una de sus misiones adicionales era el transporte de los Royal Marine Commandos en sus asaltos a cabezas de playa y apoyarlos y reabastecerlos después del desembarco, el Arma Aérea de la Flota encargó 101 ejemplares de transporte, a los que se designó Wessex HU.Mk.5. El prototipo, que voló el 31 de mayo de 1963, se basaba en el Mk.2 de la RAF, lo que se reflejaba en el cambio de la planta motriz por dos Rolls-Royce/Bristol Gnome acoplados. Las pruebas del servicio comenzaron en diciembre de 1963 y este modelo remplazó a los Mk.1 modificados. En calidad la máquina de transporte, el Wessex equipó cuatro escuadrones de primera línea (del 845 al 848) además de una unidad de instrucción, el 707º Escuadrón.

Westland Wessex UH.5, 874º Escuadrón, Royal Navy, Falklands Islands, 1982.

Westland Wessex HU.5, 874º Escuadrón, Royal Navy, Falklands Islands, 1982.

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Fue utilizado desde portaviones, porthahelicópteros y buques de asalto anfibios, y acompañó a la Flota allí donde fue necesario el empleo de los comandos navales. Los Wessex HU.Mk.5 han sido reemplazados en gran medida por el Sea King HC.Mk.4, al que han transmitido su apodo de “Junglies” (en alusión a su esquema mimético verde oscuro, en 1969-70). Los aparatos supervivientes desempeñan misiones de entrenamiento y transporte, además de haber sustituido a los viejos Mk.1 en sus funciones SAR. Aparte de poder llevar un torpedo buscador (un Mk.44 o Mk.46) a cada costado del fuselaje, todos los Wessex navales han sido preparados para poder realizar misiones aire-superficie con ametralladoras (montadas externamente y/o en la puerta de la cabina principal), con contenedores de cohetes de 50 mm o con cuatro misiles filoguiados Aérospatiale (Nord) AS.11. Esta posibilidad iba a resultar muy útil cuando el Wessex fue enviado al combate. No menos de 54 transportes Mk.5 y dos Mk.3 fueron desplegados durante las hostilidades con Argentina en la guerra de las Malvinas; seis de los primeros se perdieron cuando el buque que los tranasportaba el Atlantic Conveyor, fue hundido por un misil Exocet.

Westland Wessex HAS.3, Royal Air Force, Museo Aéreo de Bournemouth, Reino Unido, 1998-2007.

Westland Wessex HAS.3, Royal Air Force, Museo Aéreo de Bournemouth, Reino Unido, 1998-2007.

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Otros dos se estrellaron en la Georgia del Sur a causa de una tormenta de nieve mientras intentaban recuperar a un grupo de miembros del SAS, pero un HAS.Mk.3 del 737º Escuadrón, equipado con radar, consiguió rescatarlos a todos en una magnífica demostración de buen pilotaje y navegación. El 845º Escuadrón, equipado con aparatos Mk.5, lanzó dos misiles AS.12 contra el cuartel general enemigo en Puerto Argentino; los misiles fallaron por poco, pero dañaron un centro de información situado en el vecino cuartel de policía. De todos los Wessex que continúan en servicio, los más conocidos y más apreciados son los HC.Mk.2 de las patrullas SAR de la RAF, pintados de amarillo. Un aspecto muy importante de los Wessex de la RAF es el margen adicional de seguridad de que disponen gracias al empleo de dos turboejes Gnome Mk. 110/111. Aunque limitado a una potencia conjunta de 1.550 hp (1.156 kW) en la cabeza del rotor, cada motor es capaz de desarrollar 1.350 hp (1.077 kW) por sí solo si falla su compañero.

Westland Wessex HU.5, 486º Escuadrón, NAS, Culdrose, 1959.

Westland Wessex HU.5, 486º Escuadrón, NAS, Culdrose, 1959.

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El prototipo HC.Mk.2 (convertido a partir de un HAS.Mk.1) voló por primera vez el 18 de enero de 1962 y entró en servicio en funciones de apoyo al Ejército en febrero de 1964 en respuesta al Requerimiento Operacional 325. Los helicópteros Wessex de la RAF sirven en Gran Bretaña y en la República Federal de Alemania, además de equipar un escuadrón en la zona del Golfo Arábigo hasta 1971. Hoy día su cobertura operacional se ha extendido hasta Hong-Kong, deonde realizan misiones de apoyo general. En Chipre, el 84º Escuadrón proporciona cobertura SAR sobre el campamento de instrucción de tiro británico de Akrotiri y patrulla la fontera entre las zonas griega y turca de la isla, bajo tutela de la ONU. Desde 1985 esta unidad dispone de una adaptación de la RAF de los aparatos excedentes del Arma Aérea de la Flota, denominados Wessex HU.Mk.5C. Los Wessex tienen una participación importante en las operaciones de seguridad en Irlanda del Norte, donde está desplegado el 72º Escuadrón desde noviembre de 1981 con una dotación de 20 aparatos. Como tienen mayor capacidad que los helicópteros del Ejército, los Wessex se utilizan en el transporte de tropas en el curso de misiones de respuesta rápida y reconocimiento de zonas.

Westland Wessex HC.2, 84º Escuadrón, RAF, Shawbury, 2003.

Westland Wessex HC.2, 84º Escuadrón, RAF, Shawbury, 2003.

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Han sido blanco de las armas del IRA en más de una ocasión, en especial cuando aparatos de este tipo evacuaban bajas del Ejército a raíz de un atentado con bomba y una emboscada cerca de Ronan Point. Las operaciones SAR en las islas británicas comenzaron en setiembre de 1974, cuando la Patrulla “D” del 72º Escuadrón se constituyó en Manston con dos Wessex pintados de amarillo en vez del esquema mimético en verde y gris mates. Después. el 22º Escuadrón asumió la responsabilidad de todas las operaciones SAR de los Wessex de la RAF y recibió sus primeros aparatos en mayo de 1976 en sustitución de sus viejos Whirlwind HAR.Mk.10. Actualmente, los cinco destacamentos del 22º Escuadrón disponen de 18 helicópteros Wessex, reforzados por los Sea King del 202º Escuadrón y, en menor medida, por sus variantes navales. El Wessex tiene la ventaja de ser más fácil de maniobrar en espacios confinados que el Sea King, pero su radio de acción es sólo la tercera parte de aquel: 185 km con sus 1.400 litros de carburante interno normal, aunque en la cabina principal puede instalarse fácilmente un tanque adicional de 1.000 litros para vuelos de mayor duración, pero en detrimento de la carga útil.

Westland Wessex HCC.4, The Queen's Flight, 1987.

Westland Wessex HCC.4, The Queen’s Flight, 1987.

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En las funciones de entranamiento, diez Wessex HC. Mk.2 sirven en la 2ª Flying Training School (FTS) de la RAF en Shawbury, donde se da instrucción a los pilotos helicopteristas. El curso dura 26 semanas, durante las cuales se realizan 75 horas en el Aérospatiale Gazelle y 50 más en el Wessex. La enseñanza de las técnicas especializadas de salvamento se imparte en RAF Valley, a cargo del Escuadrón de Entrenamiento SAR, unidad que se convirtió del Whirlwind en enero de 1981. La RAF es responsable también de dos Wessex HCC.Mk.4 de transporte VIP recibidos en junio de 1969 y que son básicamente similares a los Mk.2, a excepción de que son empleados desde RAF Benson por la Patrulla de la Reina. De los 378 Wessex construidos (incluidos 16 Serie civiles que fueron pioneros del desarrollo de la organización de apoyo a las prospecciones petrolíferas en el Mar del Norte), 44 se exportaron. De ellos, sólo 14 de los 27 Wessex HAS.Mk.31 vendidos a Australia a partir de agosto de 1962 siguen en servicio en ese país.

Westland Wessex HU.5, 847º Escuadrón, Royal Navy, 1969.

Westland Wessex HU.5, 847º Escuadrón, Royal Navy, 1969.

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Basados en el Mk.1, aunque propulsados por un Gazelle repotenciado, han sido convertidos al nivel Mk.31B con sistemas ASW mejorados, si bien razones financieras obligaron a abandonar un plan de instalar dos motores Gnome. Después de la recepción de los Sea King en 1976 con destino al hoy desaparecido HMAS Melbourne, los Wessex de la Royal Australian Navy fueron asignados a tareas SAR y de enseñanza dentro del 817º Escuadrón. En febrero de 1984 se ampliaron sus misiones a raíz de que los supervivientes fuesen transferidos al recién creado 816º Escuadrón, dedicado al apoyo del Ejército. Aparato norteamericano que hoy podría considerarse como británico naturalizado, el Wessex no se dedica ya a funciones antisubmarinas, pero aún despliega una gran actividad en misiones de transporte y salvamento. Príncipes, soldados, heridos, náufragos: el Wessex es un transporte verdaderamente polivalente.

Westland Wessex HAS.3, 737º Escuadrón, NAS, Royal Navy, H.M.S. Antrim.

Westland Wessex HAS.3, 737º Escuadrón, NAS, Royal Navy, H.M.S. Antrim.

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 Especificaciones técnicas

Características generales

  • Tripulación: 2 pilotos

  • Capacidad: 18 soldados y 8 camillas

  • Longitud: 20.03 m

  • Diámetro rotor principal: 17.07 m

  • Altura: 4.93 m

  • Peso vacío: 3,767 kg

  • Peso máximo al despegue: 6,123 kg

Rendimiento

  • Velocidad máxima operativa (Vno): 212 km/h

  • Alcance: 772 km 480 miles

  • Techo de vuelo: 3,050 m 10,000 pies

    • Carga máxima del rotor: 26.7 kg/m²

Westland Wessex HU.5, 847º Escuadrón NAS, Royal Air Force, Falklands Islands, 1982.

Westland Wessex HU.5, 847º Escuadrón NAS, Royal Air Force, Falklands Islands, 1982.

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Westland Wessex HU.5, 84º Escuadrón de la Royal Air Force.

Westland Wessex HU.5, 84º  Escuadrón de la Royal Air Force.

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