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División SS Totenkopf.

La 3.ª Panzerdivision SS Totenkopf fue una de las 38 divisiones de las Waffen SS durante la Segunda Guerra Mundial. Antes de alcanzar la condición división, la formación era conocida como Grupo de Combate Eicke. La división es tristemente célebre por su insignia y el hecho de que la mayoría de los soldados alistados inicialmente eran SS-Totenkopfverbände (guardias de campos de concentración).

La 3.ª Panzerdivision SS Totenkopf era considerada una división enteramente de origen germánico. A lo largo de toda la Segunda Guerra Mundial, la División recibió 47 Cruces de Hierro.

Oficial perteneciente a la 3ª División SS Totenkopf, Rusia, verano de 1944.

La División Totenkopf se formó el 16 de octubre de 1939 por decreto de Adolf Hitler, tiene su origen en las unidades creadas para la custodia de los campos de concentración, las SS-Totenkopfstandarten (literalmente «Regimientos SS de la Calavera»Totenkopf significa «Calavera») después de que el control de dichos campos hubiese pasado de los regimientos de las SA a las SS en 1934. La inspección de esos campos se confió a Theodor Eicke.

En el año 1939 por decreto de Adolf Hitler se reagrupan los siguientes regimientos bajo el nombre de SS-Totenkopfverbände o SS-TV:

  • Standarte I Oberbayern en Dachau.

  • Standarte II Brandenburg en Oranienburg-Sachsenhausen.

  • Standarte III Thüringen en Buchenwald.

  • Standarte IV Ostmark en Mauthausen.

Estas unidades eran consideradas de calidad inferior respecto de otras unidades de combate de las SS y eran utilizadas en operaciones de vigilancia y guardia.

Unterscharführer de la 3ª División SS Totenkopf, va armado con un subfusil Erma MP-35.

A principios de la Segunda Guerra Mundial, en septiembre de 1939, durante la campaña de Polonia, fue enviada a Polonia para acabar con los últimos restos de resistencia polaca. En la región de Bydgoszcz, elementos del batallón Brandenburg ejecutaron a 800 polacos sospechosos de insurgencia en dos días durante el llamado Domingo Sangriento de Bydgoszcz. Esta división estaba mal equipada y tenía problemas de indisciplina y de organización. Finalmente es asignada como reserva al II Ejército durante la invasión de Francia y los Países Bajos en mayo de 1940.

Entraron en combate el 16 de mayo de 1940 en el frente en Bélgica, luchando fanáticamente, sufrieron grandes pérdidas. Una semana después de este combate los elementos de esta división al mando del SS-Obersturmführer Fritz Knöchlein, ejecutaron 97 de los 99 oficiales británicos miembros del Royal Norfolk Regiment que se habían rendido.

Oficial de la 3ª División SS Totenkopf, Budapest, 1945.

En junio de 1940, esta división perpetra una masacre de tiradores senegaleses en Chasselay, en el departamento del Ródano, en Francia, donde posteriormente se construyó un cementerio militar para acoger a las víctimas, el Tata Senegalés.

La división SS Totenkopf vió acción en varias ocasiones durante la invasión de Francia. En el noreste de Cambrai la división tomó 16.000 prisioneros franceses. Sin embargo más adelante al avanzar hacia la costa se toparon de frente con una gran resistencia anglo-francesa la cual apenas pudieron contener a punto de entrar en pánico. Tuvieron que usar piezas de artillería para detener a los tanques y sólo se salvaron por la intervención de los bombarderos en picado de la Luftwaffe. A continuación, sufrieron grandes pérdidas durante la toma del Canal de La Bassée.

Para el momento en que Francia se rindió la división se encontraba cerca de la frontera española, donde se alojaron hasta abril de 1941. Sufrieron grandes pérdidas durante la batalla de Francia y fue necesario transferir elementos, esta vez de unidades regulares de las Waffen SS y no de batallones de guardias de campos de concentración. Para suplir sus pérdidas requisaron vehículos locales y otros materiales franceses.

Unterscharführer de la 3ª Divsión SS Totenkopf, Járkov, 1943.

Operación Barbarroja

A mediados de abril de 1941 la división recibió la orden de marchar al este para unirse al Generalfeldmarschall Wilhelm Ritter von Leeb, cuyo Grupo de Ejércitos Norte, tenía la tarea de avanzar hacia Leningrado formando el ala norte de la Operación Barbarroja. Combatieron en Letonia y Lituania, y en julio pasaron la famosa Línea Stalin. La división avanzó después a Demiansk donde se vieron envueltos en un violento combate.

Durante el invierno de 1941, los soviéticos lanzaron una serie de operaciones contra las líneas alemanas en el sector norte del frente. Durante una de estas operaciones, la División Totenkopf fue rodeada por varios meses cerca de Demjansk en lo que vendría a ser conocido como la bolsa de Demjansk. Durante estas batallas en las salientes del frente la división sufrió tantas perdidas que volvió a la categoría de Grupo de Combate. Durante los combates el SS-Hauptsturmführer Hubert-Erwin Meierdrees de la Sturmgeschütze-Batterie Totenkopf (Batería de asalto) formó un Grupo de Combate de alrededor de 120 soldados y mantuvo la estratégica ciudad de Bjakowo a pesar de los repetidos intentos enemigos decididos a capturar la ciudad. Durante estas batallas, Meierdress destruyó personalmente varios tanques enemigos con su StuG III. Fue condecorado con la Cruz de Hierro por sus acciones durante este período. En abril de 1942, la división rompió de la bolsa y se las arregló para llegar a líneas amigas.

Scharführer de la 3ª División SS Totenkopf, Frente del Este, 1943.

En Demjansk, alrededor del 80% de sus soldados murieron, fueron heridos o desaparecidos en acción. Los restos de la División Totenkopf fueron retirados del combate a finales de octubre de 1942 y enviada a Francia para ser reacondicionada. Durante su estancia en Francia, la División tomó parte en el asunto Antón, la toma de control de la Francia de Vichy en noviembre de 1942. La división fue apoyada por un batallón Panzer y redesignada como 3.ª SS-Panzergrenadier-Division Totenkopf. La división se mantuvo en Francia hasta febrero de 1943, cuando su antiguo jefe, Theodor Eicke, retomó el control.

Tercera batalla de Járkov y Batalla de Kursk

A principios de febrero de 1943 la División Totenkopf fue asignada de nuevo al Frente Oriental como parte del Grupo de Ejércitos Sur comandado por Erich von Manstein. Como parte del cuerpo Panzer SS del SS-Obergruppenführer Paul Hausser tomó parte en la Tercera Batalla de Járkov haciendo frente la ofensiva soviética. Durante la batalla el comandante Theodor Eicke murió cuando su avión Fieseler Storch fue derribado por la artillería soviética cayendo su avión más allá de las líneas soviéticas. La división montó un ataque para asegurar el sitio del impacto y recuperar el cuerpo de su comandante. El cuerpo de Eicke fue repatriado y enterrado con todos los honores militares. Hermann Priess fue designado comandante de la división.

Soldado de la 3ª División SS Totenkopf, Frente del Este, 1943.

El II Cuerpo Panzer, incluyendo la División Totenkopf se desplazó hacia el norte para tomar parte en la Operación Ciudadela, una gran ofensiva para aplastar la saliente de Kursk. En febrero de 1943 la 3r Regimiento Panzer SS recibió una compañía de tanques pesados Tiger I (9º Regimiento Panzer SS). Este regimiento estaba en el punto máximo de su fuerza en el momento que comenzó la Operación Ciudadela, había tenido la oportunidad de refinar sus habilidades de aniquilar tanques enemigos durante la contraofensiva para recapturar Járkov y Belgorod durante la primavera de 1943.

El ataque fue lanzado el 5 de julio de 1943, después de un bombardeo masivo de artillería de los soviéticos, sobre las concentraciones alemanas. El II Cuerpo Panzer SS (cuyo nombre cambió tras la formación del I Cuerpo Panzer SS, un mes antes) atacó el flanco sur de la saliente haciendo de punta de lanza para ayudar al Coronel General Hermann Hoth del IV Ejército Panzer.

Scharführer de la 3ª División SS Totenkopf, Operación Konrad, Hungría, 1945.

Tras la Operación Rumyantsev iniciada por el ejército soviético el 3 de agosto, la división volvió a ser enviada junto con la división Das Reich a Kharkov. El 23 de agosto la Totenkopf y la Das Reich abandonaron la ciudad dándola por perdida.

A principios de septiembre la división se fue batiendo en retirada hasta el río Dnieper. En octubre la división es reestructurada y recibió definitivamente el nombre de 3ª SS División Panzer Totenkopf. En enero de 1944 la división Totenkopf se ve obligada a retirarse hacía Rumanía.

En febrero tras quedar en la bolsa de Korsun atrapados 56.000 soldados alemanes, la Totenkopf fue enviada a romper el cerco a Cherkassy. Finalmente lo consiguieron. Durante la primera semana de abril la división tuvo un descanso en la localidad rumana de Târgu Frumos y pudo rearmarse y obtener nuevos reemplazos. A mediados de abril la Totenkopf volvió a combatir en  Târgu Frumos.

Soldado de la 3ª División SS Totenkopf, Hungría, invierno de 1945.

Tras el levantamiento de Varsovia el 1 de agosto, la División Totenkopf fue enviada a la ciudad para recuperarla. Posteriormente luchó a las afueras de la ciudad contra el ejército soviético. Durante el mes de enero de 1945 la Totenkopf participó en la Operación Konrad, donde luchó para tratar de liberar del cerco al  IX Cuerpo SS de Montaña  en Budapest. La operación no tuvo éxito. A principio de marzo de 1945 la Totenkopf participó en la última gran ofensiva contra el ejército soviético, la Ofensiva del Lago Balatón en Hungría.

A principios de marzo los restos de la Totenkopf se retiraron hacia Checoslovaquia. En abril la división siguió luchando en Viena contra el ejército soviético. En mayo se veía derrotada. No querían ser capturados por las tropas soviéticas por lo que atacaron a las tropas estadounidenses que venían por su retaguardia causándoles enormes bajas a estas. El 9 de mayo de 1945 la Totenkopf se rinde ante el ejército estadounidense en Linz. Tras la rendición los soldados de la Totenkopf fueron entregados al ejército soviético donde muchos encontrarían la muerte como prisioneros en los gulags rusos.

SS-Schütze de la 3ª División SS Totenkopf, Francia, 1944.

División SS Das Reich.

La 2.ª División SS “Das Reich” (en español: «El Imperio») fue una unidad armada Waffen-SS del Tercer Reich que combatió en el bando del Eje durante la II Guerra Mundial. Tomó parte en la batalla de Francia, en las campañas de los Balcanes de 1941 y, sobre todo, en el Frente oriental, del que fue retirada después de sufrir cuantiosas bajas para ser enviada al Frente occidental, donde participó en las batallas de Normandía y las Ardenas. Posteriormente, continuó luchando en Hungría (batalla de Budapest, ofensiva del Lago Balatón) y Austria (ofensiva de Viena).

Una de las unidades de la Das Reich, división especialmente adiestrada en la represión de la resistencia, fue responsable de la matanza de Oradour-sur-Glane, en la que resultaron asesinados 642 civiles, incluyendo 207 niños, el 10 de junio de 1944. El emblema de la división Das Reich era el Wolfsangel (gancho o anzuelo para lobos), alineado horizontalmente.

Oficial perteneciente a la 2ª División SS Das Reich, Frente del Este, 1943.

Las SS (Schützstaffel) nacieron en 1925, poco después de la liberación de Hitler de la prisión de Landsberg, conformado inicialmente por un pequeño grupo de hombres, leales devotos en proteger su vida. Para finales de 1944 las Waffen SS contaba con el servicio activo de más de 910.000 hombres de diversas nacionalidades adscritos en 39 divisiones. Originalmente, cumplía funciones como policía paramilitar, conformados como grupos de protección interna del Reich.

Luego de la conocida noche de los cuchillos largos fue oficialmente renombrada como SS-Verfügunstruppen (SS-VT). Esta aparte de la SS Leibstandarte Adolf Hitler, la cual fue formada en el otoño de 1933, creó la primera unidad SS-VT la cual fue conocida como SS Standarte Deutchland, formada por elementos y unidades de la Policía Bávara Allgemeine SS en München durante el mes de octubre de 1933, inicialmente bajo el mando del Major Sigeler Lieber; y la SS Standarte Germania formado en Hamburgo en agosto de 1934,  por el Haupsturmfüher  Wilhelm Bittrich.

Obersturmführer perteneciente a la 2ª División SS Das Reich, Frente del Este, invierno de 1942-1943.

Estas dos unidades, junto con la SS-Standarte Der Führer formada en Viena a finales de marzo de 1938, fueron el núcleo de lo que eventualmente se conocería como la 2ª SS Panzer Division Das Reich.

Después de la invasión de Polonia de 1939, los tres regimientos SS «Deutschland», «Der Führer» y «Germania» fueron agrupados en una división, la SS-Verfügungstruppe. «Das Reich» tomó parte en la batalla de Francia en 1940 bajo su antiguo nombre. Tras participar en la toma de Róterdam, interceptó una fuerza francesa y la empujó a la región de Zelanda. Luego fue enviada a acabar con pequeños focos de resistencia aliada detrás de las filas alemanas. Más tarde fue trasladada al sur, para ayudar en el avance alemán hacia París. Al final de la campaña, la división «Verfügungstruppe» («Das Reich») había llegado hasta la frontera con España. Al finalizar la campaña en Francia, el regimiento «Germania» fue enviado a la todavía no organizada 5.ª División Panzergrenadier SS Wiking, y un nuevo regimiento fue creado y agregado para reemplazar a «Germania»: la «SS-Totenkopfstandarte», o el 11.º Regimento de Infantería. Esta sería la organización final de la 2ª División SS Das Reich, que temporalmente fue llamada Deutschland.

SS-Sturmann de la 2ª División de las SS Das Reich, Frente del Este, 1943.

Durante la batalla de Inglaterra, «Das Reich» permaneció en Francia, preparándose para la operación León Marino. Luego fue trasladada a Rumania para participar en la campaña de los Balcanes de marzo de 1941. En abril colaboró en la toma de Belgrado, Yugoslavia.

Frente Oriental

Inmediatamente fue transferida a Polonia para actuar en la invasión de la Unión Soviética. En esta nueva campaña, la «Das Reich» fue integrada en el Grupo de Ejércitos Centro, tomando parte en la Ofensiva de Yelnia cerca de Smolensko. Luego luchó en la batalla de Moscú, encabezando la ofensiva alemana, llegando a unos pocos kilómetros de la capital soviética. No obstante, el costo de estar tan cerca del objetivo final de la operación Tifón ocasionó que la «Das Reich» sufriera cuantiosas bajas. La contraofensiva de Zhúkov en el invierno de 1941-1942 se descargó directamente sobre esta división, por lo que sus soldados fueron retirados rápidamente y enviados a Francia, donde fueron reorganizados como una división de panzergranaderos. Durante este tiempo participaron en las operaciones de custodia de la flota francesa en Tolón.

Suboficial de la 2ª División SS Das Reich, Frente del Este, invierno de 1944.

En 1943, la división «Das Reich», reposada ya, fue destinada de nuevo al frente oriental, donde participó en la Tercera Batalla de Járkov bajo el mando de Paul Hausser, que había caído en manos soviéticas como consecuencia de la derrota alemana en Stalingrado.

Inmediatamente después, la «Das Reich» empezó a prepararse para intervenir en la operación Ciudadela, y junto con otras divisiones de élite fue lanzada a eliminar el saliente de Kursk. No obstante, esta ofensiva había sido prevista por la Stavka, y los esfuerzos alemanes chocaron contra una fuerte resistencia soviética. La «Das Reich» logró avanzar hasta 60 km, pero cuando los aliados desembarcaron en Sicilia, la división, junto con otras, fue retirada del frente.

Durante este tiempo la «Das Reich» fue reorganizada bajo el nombre de División SS Panzer «Das Reich», siendo enviada a Francia de nuevo, esta vez para participar en operaciones antipartisanas, que en comparación con las batallas del frente oriental, era considerado como un descanso. No obstante, unidades de la «Das Reich» quedaron en Rusia bajo el nombre de Kampfgruppe Das Reich. En el invierno de 1943 y 1944, una contraofensiva soviética atrapó a la Kampfgruppe Das Reich entre otras unidades, y el II Cuerpo SS Panzer acudió en su ayuda, logrando liberar a la mayoría de las tropas.

Zapador perteneciente a la 2ª División de las SS Das Reich, Frente del Este, 1943.

Frente del Oeste

En febrero de 1944, la Kampfgruppe fue enviada a Francia para reunirse con el resto de la «Das Reich». No obstante, un reducido número de unidades del Kampfgruppe Das Reich permaneció en el frente oriental bajo el nombre de Kampfgruppe Weidinger y participó en las retiradas de Khmelnitsky y Ternopil. Mientras tanto la «Das Reich», estacionada principalmente en Montauban, recibió reemplazos y nuevos equipos. Después del desembarco de Normandía, la «Das Reich» combatió en Caen y Saint-Lô junto con la 12.ª SS División Panzer Hitlerjugend y la División de elite 130.ª Panzer-Lehr-Division. A pesar de que las fuerzas alemanes en la región lograron detener el avance de las tropas británicas de Bernard Montgomery, y la «Das Reich» consiguió recuperar Mortain, la ruptura del frente al oeste por George Patton hizo que los alemanes retrocedieran ante el riesgo de quedar atrapados en la bolsa de Falaise.

La «Das Reich», junto con la 9.ª División Panzer SS Hohenstaufen pudo mantener abierto el cerco lo suficiente para que muchas tropas alemanas escaparan. La «Das Reich» luego fue trasladada detrás del Sena y después allende la línea Sigfrido, en la frontera francogermana.

Granadero Panzer de la 2ª División SS Das Reich, Kharkov, 1943.

En diciembre de 1944, participó en la batalla de las Ardenas e intentó acercarse al puerto de Amberes sin éxito. Tras detenerse a menos de 40 km del río Mosa, la «Das Reich» fue parada en seco el 25 de diciembre, y luego obligada a retroceder por contraataques aliados. No obstante, el comandante de la «Das Reich», Ernst Barkmann, alcanzó notoriedad al crear el llamado Rincón de Barkmann, donde destruyó numerosos tanques enemigos en escaramuzas.

Últimos meses

«Das Reich» fue retirada entonces del frente para ser transportada a Hungría, donde tomó parte en la operación Konrad, que intentaba levantar el sitio de Budapest. En marzo de 1945 participó en la fallida Ofensiva del Lago Balatón, que nuevamente supuso una derrota y fuertes perdidas para la unidad. «Das Reich» pasó los días que quedaban de guerra retrocediendo a Viena, y luego hacia el Protectorado de Bohemia y Moravia. Al final, la mayoría de los soldados de la 2.ª División SS Panzer «Das Reich» lograron escapar al oeste, donde se rindieron en masa a los estadounidenses en mayo de 1945.

 Soldado de la 2ª División SS Das Reich.


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