Consolidated B-24 LIBERATOR.

United StatesEl Consolidated B-24 Liberator fue un bombardero pesado estadounidense de los años 1940, diseñado y construido en gran parte por la compañía Consolidated Aircraft de San Diego, California. El B-24 finalizó la Segunda Guerra Mundial como el avión estadounidense más fabricado de la historia, con más de 18.000 ejemplares, gracias en gran medida a Henry Ford y al aprovechamiento de la industria de Estados Unidos, y aún mantiene el récord de avión militar estadounidense más producido. El B-24 fue usado por varias fuerzas aéreas y armadas de los países Aliados de la Segunda Guerra Mundial, y por todas las ramas de las Fuerzas Armadas de los Estados Unidos durante la guerra, consiguiendo un distinguido historial de guerra con sus operaciones en los teatros Europeo Occidental, del Pacífico, del Mediterráneo, y de China-Burma-India.

Consolidated B-24 J Liberator, Bat Out of Hell, del 819º Escuadrón de Bombarderos, 30º Grupo de Bombarderos, Saipan, 1944.

Consolidated B-24 J Liberator, Bat Out of Hell, del 819º Escuadrón de Bombarderos, 30º Grupo de Bombarderos, Saipan, 1944.

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A menudo comparado con el más conocido Boeing B-17 Flying Fortress, el B-24 fue un diseño más moderno con una velocidad punta más elevada, un mayor alcance, y capacidad para una carga de bombas más pesada; sin embargo, también era más difícil de pilotar, con fuerzas de control más intensas y escasas características para la formación en el pilotaje. La opinión popular entre los tripulantes y el personal tendían a favorecer la robustez del B-17 por encima de cualquier otra consideración en el Teatro Europeo. La colocación de los tanques de combustible del B-24 a través de todo el fuselaje superior y su construcción de peso reducido, diseñado para incrementar el alcance y optimizar el ensamblaje en la línea de producción, hicieron al avión más vulnerable en combate. El B-24 tenía mala fama entre los tripulantes estadounidenses por su tendencia a inflamarse. Por otra parte, su ala Davis montada en la parte superior del fuselaje también suponía peligrosidad en aterrizajes de emergencia, ya que el fuselaje tendía a romper y separarse.

Consolidated B-24 D Heather Angel del 372º Escuadrón de Bombarderos, 307º Grupo de Bombarderos, Noemfoor, 1944.

Consolidated B-24 D  Liberator, Heather Angel del 372º Escuadrón de Bombarderos, 307º Grupo de Bombarderos, Noemfoor, 1944.

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No obstante, el B-24 proporcionó un excelente servicio en diversas funciones gracias a su gran carga útil y largo alcance. La misión más conocida llevada a cabo por aviones B-24 fue la Operación Tidal Wave, un ataque contra las refinerías petrolíferas de Ploesti en Rumanía, el 1 de agosto de 1943, que se convirtió en un desastre. También sirvió como bombardero de patrulla marítima en la Armada de los Estados Unidos bajo la designación PB4Y-1 Liberator junto con el modelo derivado PB4Y-2 Privateer. Otro modelo derivado del B-24 fue el avión de transporte pesado C-87 Liberator Express. Los orígenes del Liberator se remontan a mediados de la década del treinta, época en que proyectos como el Boeing XB-15 y el Douglas XB-19 proporcionaron conocimientos mucho más amplios acerca del gran bombardero. El Liberator representaba la generación siguiente y su desarrollo se aceleró a consecuencia de la tensa situación política en Europa y la creciente amenaza de la belicosidad japonesa. En enero de 1939, el US Army Air Corps pidió a la Consolidated Aircraft Corporation, que preparara un proyecto de diseño de un bombardero pesado con prestaciones superiores a las del B-17.

Consolidated B-24 A Liberator, 88º Escuadrón de Reconocimiento, Pearl Harbor, 1941.
Consolidated B-24 A Liberator, 88º Escuadrón de Reconocimiento, Pearl Harbor, 1941.

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Al poco tiempo la Consolidated presentaba un proyecto de diseño, que identificaba como Consolidated Modelo 32 y, dado que lo principal era la gran autonomía, el diseño giraba en torno al ala Davis, que la compañía había introducido por primera vez en el del hidrocanoa Consolidated (Modelo 31) XP4Y, del cual estaba a punto de completarse un prototipo. En cuanto a la decisión de seguir adelante con la construcción del prototipo del Modelo 32, la US Army fue tan rápida como la Consolidated, y cuando el 30 de marzo se firmó el contrato, mantuvieron el mismo ritmo, insistiendo en que la construcción del prototipo, denominado XB-24, debía terminarse a fines de ese año. La compañía consiguió el objetivo y el 29 de diciembre de 1939 el prototipo realizaba su primer vuelo.  El XB-24 era de tamaño menor que el B-17 Fortress, excepto en la envergadura; en cuanto a la superficie alar, la del XB-24 era aproximadamente un 26% menor, lo que acentuaba el elevado alargamiento del ala Davis.

Consolidated B-24 D Liberator, 'The Eager Beaver', 320º Escuadrón de Bombarderos, 90º Grupo de Bombarderos, Port Moresby, 1942-1943.
Consolidated B-24 D Liberator, “The Eager Beaver”, 320º Escuadrón de Bombarderos, 90º Grupo de Bombarderos, Port Moresby, 1942-1943.

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A fin de conseguir la máxima capacidad en el interior de la estructura del fuselaje, el ala era de implantación alta, y se le agregaron flaps de borde de fuga tipo Fowler de gran envergadura para obtener buena maniobrabilidad a baja cota y una velocidad aceptable de aterrizaje. La construcción del fuselaje era convencional, pero de sección profunda que permitiera la instalación de una bodega capaz de albergar 3.629 kg de bombas almacenadas verticalmente. El compartimiento estaba dividido en dos secciones por una viga ventral inferior del fuselaje, que la tripulación utilizaba como pasarela para trasladarse de la sección de proa a popa. La característica más insólita de la bodega de bombas consistía en las puertas de accionamento por engranajes, que se arrollaban dentro del fuselaje cuando se abrían para el lanzamiento, de modo que causaban menos resistencia que las puertas de las bodegas convencionales de bombas. La cola, con estabilizadores rematados en derivas y timones de dirección ovales, fácilmente reconocibles, era semejante en términos generales a la que se había desarrollado para el hidrocanoa Modelo 31. Un tren de aterrizaje triciclo retráctil y cuatro motores Pratt & Whitney R-1830-33 Twin Wasp de 1.200 cv completaban la configuración básica.

Consolidated B-24 L Liberator, 24º Escuadrón, RAAF, Fenton, 1944.
Consolidated B-24 L Liberator, 24º Escuadrón, RAAF, Fenton, 1944.
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B-24A / Liberator Mk I/II (Consolidated LB-30). Antes de que el prototipo hubiera hecho su primer vuelo , la Consolidated ya había comenzado a recibir pedidos de este nuevo bombardero. Estos incluían 7 ejemplares YB-24 de evaluación y 36 modelos B-24A de la serie inicial para la USAAC, así como 120 aviones para una misión de compra francesa. Las primeras pruebas de vuelo resultaron satisfactorias, pero era necesario cierto desarrollo para cumplir con las especificaciones del USAAC, que exigían mayor velocidad. Durante 1940 al XB-24 siguieron los siete YB-24 para pruebas de servicio, los cuales se diferenciaban del prototipo en que tenían deshieladores de funda neumática para los bordes de ataque alares, de los estabilizadores y las derivas. Cuando el primer avión de serie empezaba a salir de la línea de montaje de San Diego, Francia ya había capitulado, y el avión de su pedido inicial fue terminado según las exigencias británicas, tal como se especificaba en un pedido de 164 ejemplares, posterior al de 120 que hiciera Francia; más tarde, el pedido francés fue transferido a Gran Bretaña. Consolidated B-24 J, 'The Dragon and his tail', 64º Escuadrón, 43º Grupo de Bambarderos, La Shima, 1945.

Consolidated B-24 J, ‘The Dragon and his tail’, 64º Escuadrón, 43º Grupo de Bambarderos, La Shima, 1945.
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La RAF denominó Liberator a su nuevo bombardero, que más tarde adoptó también la USAAF, y el primer ejemplar (el AM258) realizó su vuelo inaugural el 17 de enero de 1941. Sin embargo, la Consolidated los denominó LB-30A con la indicación Liberator para las especificaciones técnicas británicas, y en marzo de 1941, en vuelo directo a través del Atlántico Norte, llegaban a Gran Bretaña los seis primeros ejemplares de este avión. Estos aparatos iniciales fueron utilizados primero por la BOAC, y luego por el RAF Ferry Command, como aparatos de transporte desarmados. La remesa siguiente, que se recibió a mediados de 1941, se unió a la RAF con la denominación Liberator Mk I para prestar servicio en el Mando Costero; Gran Bretaña modificó estos aviones para equiparlos con una forma primitiva de radar ASV (Air-to-Surface Vessel, aire-buque de superficie) e incrementar el armamento normal de cinco ametralladoras de 7,72 m mediante la inclusión de un contenedor para cañones adosado debajo del fuselaje, delante de la bodega de bombas, que albergaba cuatro cañones de 20 mm.

Consolidated B-24 J, 'Shack Bunny' del 867º Escuadrón, 494º Grupo de Bombarderos, Angaur, 1945.
Consolidated B-24 J, ‘Shack Bunny’ del 867º Escuadrón, 494º Grupo de Bombarderos,  Angaur, 1945.
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En junio de 1941, el Liberator Mk I comenzó a equipar al 120º Squadron del Mando Costero, y fue el primer avión de la RAF con suficiente autonomía como para salvar la brecha del Atlántico, esa zona del océano en la que, hasta entonces, los convoyes marítimos quedaban fuera del alcance del apoyo aéreo, tanto desde América del Norte como desde Gran Bretaña. En el mismo mes, la USAAF comenzó a recibir sus primeros B-24A, los cuales, plagiando el cometido que realizaban los LB-30A en Gran Bretaña, fueron destinados al Air Corps Ferrying Command, que en el Atlántico Norte cumplía un servicio similar al del Ferry Command de la RAF. Sin embargo, la primera y verdadera versión operativa de bombardeo fue el Liberator Mk II (Consolidated LB-30), que careció de equivalente en la USAAF. Ante todo, este aparato se diferenciaba del Liberator Mk I en que se había alargado la sección delantera del fuselaje en 0.79 m, acomodaba 10 tripulantes y llevaba instaladas torretas eléctricas Boulton Paul, cada una de las cuales albergaba cuatro ametralladoras de 7,7 m, en posiciones caudal y dorsal. La RAF recibió 139 ejemplares de esta versión cuando, en junio de 1942, los Escuadrones números 159 y 160 comenzaron a operar con sus Liberator en el Oriente Medio y fueron los primeros en utilizar este avión en misiones de bombardeo.

Consolidated B-24 D, 'Sky Witch', 400º Escuadrón, 90º Grupo de Bombarderos, pista de Mokmer, Biak, 1944.

Consolidated B-24 D, ‘Sky Witch’, 400º Escuadrón, 90º Grupo de Bombarderos, pista de Mokmer, Biak, 1944.
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B-24C – B-24D / Liberator Mk III / PB4Y Privateer. Mientras, el prototipo XB-24 había sido modificado en un XB-24B estándar, e introducía depósitos de combustible autosellantes y blindaje, pero el progreso más significativo consistía en la instalación de motores turboalimentados R-1830-41. Esta característica nos conduce al segundo rasgo fácilmente identificable del Liberator, sus góndolas elípticas, que se introdujeron a causa de la instalación de los refrigeradores de aceite a los lados de los capós frontales de los motores. Con la introducción de estas características, más las torretas dorsal y de cola, cada una con dos ametralladoras de acionamiento manual originales en los dos puestos laterales y en el morro, se produjeron nueve aviones para la USAAF con la denominación B-24C. A éstos les siguieron los B-24D, la primera variante importante de serie y la primera que se utilizó de forma operativa en los escuadrones de bombardeo de la USAF.

Consolidated B-24 D Liberator, 'Prince Charming', 343º Escuadrón, 98º Grupo de Bombarderos, USAF, 1943.
Consolidated B-24 D Liberator, ‘Prince Charming’, 343º  Escuadrón, 98º Grupo de Bombarderos, USAF, 1943.
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En un principio, este modelo se diferenciaba del B-24C por la instalación de motores R-1830-43, pero en las partidas siguientes de ejemplares de serie se introdujeron mejoras en el armamento, depósitos auxiliares de combustible en la sección externa alar y bodega de bombas, y, en algunos de los últimos ejemplares de serie, soportes externos para bombas bajo la sección interna alar al objeto de transportar dos bombas de 1.814 kg. En la RAF, los B-24D recibieron la denominación Liberator Mk III, mientras que con la denominación Liberator Mk IIIA se identificaba a un avión semejante con armamento y equipo norteamericanos que se recibió a raíz de la ley de Préstamo y Arriendo . La mayoría de los Liberator Mk III/IIIA prestaron servicio en el Mando Costero, donde equiparon un total de 12 escuadrones. En Gran Bretaña se introdujeron amplias modificaciones en 122 ejemplares, a los que se instaló equipo de radar ASV, que incluía radomos ventrales retráctiles y de barbeta, un reflector Leigh para la iluminación de blancos durante la noche (en especial submarinos emergidos) y mayor cantidad de combustible, pero en cambio se redujo el armamento. Estos aviones recibieron la designación Liberator GR.Mk V. A algunos se les añadieron pequeñas alas embrionarias en la sección anterior del fuselaje a fin de que pudieran llevar ocho cohetes.

Consolidated B-24 H 'Sunshine', este avión fué capturado por la Luftwaffe en Venegono, Italia, 29 de Marzo de 1944.

Consolidated B-24 H Liberator ‘Sunshine’, este avión fué capturado por la Luftwaffe en Venegono, Italia, 29 de Marzo de 1944.
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La USAAF también utilizo B-24D en misiones antisubmarinas, y en 1942 la US Navy comenzó a recibir pequeñas cantidades de esta versión bajo la denominación PB4Y-1. Sin embargo, a finales de agosto de 1943, la USAAF disolvió su Mando Antisubmarino, y entregó sus aviones a la US Navy a cambio de un número equivalente de aviones en configuración de bombarderos, que se fabricarían en razón de los pedidos pendientes de la US Navy. A estos B-24 retirados de la USAAF, que fueron equipados con radar ASV, la US Navy también les denomino PB4Y-1. Más tarde, este servicio adquirió el PB4Y-2 Privateer, especialmente desarrollado, que introducía una nueva cola con solo una deriva mayor y timón, una sección anterior de fuselaje prolongada, cambios en el armamento a fin de dotar al aparato con un máximo de 12 ametralladoras de 12,7 e instalación de motores Pratt & Whitney R-1830-94 Twin Wasp sin turbocompresores.

Consolidated B-24 H Liberator, 'The Stork', 726º Escuadrón, 451º Grupo de Bombarderos, USAF, 1944.
Consolidated B-24 H Liberator, ‘The Stork’,  726º Escuadrón, 451º Grupo de Bombarderos, USAF, 1944.
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Especificaciones técnicas

Características generales

  • Tripulación: 7-10

  • Longitud: 20,6 m

  • Envergadura: 33,5 m

  • Altura: 5,5 m

  • Superficie alar: 97,4

  • Peso vacío: 16.590 kg

  • Peso cargado: 25.000 kg

  • Peso máximo al despegue: 29.500 kg

  • Planta motriz: 4× Motor radial turbosobrealimentado Pratt & Whitney R-1830.Hélices: 1× Tripala por motor.

    • Potencia: 900 kW 1.200 hp cada uno.

  • Alargamiento alar: 11,55

  • Área de resistencia: 3,95 m²

Rendimiento

  • Velocidad máxima operativa (Vno): 470 km/h

  • Velocidad crucero (Vc): 346 km/h

  • Velocidad de entrada en pérdida (Vs): 153 km/h

  • Alcance: 3.400 km

  • Alcance en ferry: 6.000 km

  • Techo de servicio: 8.500 m

  • Régimen de ascenso: 5,2 m/s

  • Carga alar: 256 kg/m²

  • Potencia/peso: 144 W/kg

Armamento

  • Ametralladoras: 10× Browning M2 de 12,7 mm (.50), ocho de ellas en cuatro torretas (frontal, superior, interior y de cola) y las otras dos en soportes móviles laterales una hacia cada lado.

  • Bombas:

    • Corto alcance (400 mi): 3.600 kg de bombas

    • Largo alcance (800 mi): 2.300 kg de bombas

    • Muy largo alcance (1.200 mi): 1.200 kg de bombas

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Consolidated B-24 D Liberator, 'Strawberry Bitch', 512º Escuadrón, 376º Grupo de Bombarderos, Italia, 1943.
Consolidated B-24 D Liberator, ‘Strawberry Bitch’, 512º Escuadrón, 376º Grupo de Bombarderos, Italia, 1943.
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